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jueves, 17 de octubre de 2019

SGM: La persecución del Afrika Korps

La persecución del Afrika Korps

Weapons and Warfare




La batalla de El Alamein había sido ganada por completo. La persecución fue frustrada, al menos en los pocos días vitales después del estallido.

Esto no fue culpa del personal. Durante algún tiempo, Freddie [Francis Wilfred de Guingand], jefe de gabinete de Montgomery, había estado pensando en cómo cortar a los alemanes en retirada: las divisiones de infantería italianas estaban inmóviles y abandonadas, rindiéndose en decenas de miles, mientras que las dos divisiones blindadas italianas estaban también se sacrificó de manera efectiva, y le pidió a Richardson que reuniera una fuerza que fuera lo suficientemente fuerte y con suficiente combustible para llevar a cabo el trabajo. Para cumplir con los requisitos de la Operación GRAPESHOT, como se llamaba esta empresa, Richardson ensambló 96 tanques, para ser transportados por transportistas, 45 vehículos blindados, dos baterías de 25 libras y tres de cañones antiaéreos ligeros, dos batallones de infantería y transporte blando con suficiente combustible y otros suministros para ser autosuficiente durante al menos una semana. Las unidades provenían en gran medida de lo que quedaba de la 8 División Blindada y la fuerza debía ser comandada por el GOC de este último, Charles Gairdner, a quien Freddie se reunía casi a diario, y controlado por su cuartel general, al que se le agregó el personal de enlace de la RAF y RN necesario.



Monty no tenía nada de eso, y prefería usar todas las divisiones que habían participado en la ruptura. Estos eran los mismos que habían formado el cuerpo de chasse reunido en papel por John Harding el 12 de agosto, excepto que la 7 División Blindada, ahora comandada por el propio Harding, reemplazó a la 8 División Blindada. Estas cuatro divisiones ahora se enviaron todas simultáneamente el 5 de noviembre para cortar al enemigo en diferentes puntos entre El Alamein y Fuka, pero 1 y 10 Divisiones Blindadas solo llegaron a la carretera de la costa después de que la retaguardia enemiga había pasado, mientras que 7 Blindados y 2 Las divisiones de Nueva Zelanda se retrasaron por un campo minado falso, lo que permitió a los alemanes retirarse con un contacto mínimo.

Monty ahora ordenó a las cuatro divisiones que envolvieran el siguiente objetivo, Mersa Matruh, pero las divisiones blindadas 1 y 7 se quedaron sin combustible, mientras que a finales del 6 de noviembre comenzó a llover fuertemente y a la mañana siguiente todos los perseguidores estaban empantanados, dejando Rommel se retira una vez más en buen estado. Para colmo, la RAF fue en gran medida ineficaz, prefirió ofrecer apoyo en tierra a los británicos que avanzaban en lugar de atacar las columnas alemanas, mientras que al mismo tiempo se vio obstaculizado por la confusión sobre dónde estaba la formación amistosa. Se había realizado poco entrenamiento en ataques terrestres de bajo nivel, y los ataques que se realizaron fueron en gran medida bombardeos de alto nivel, que tuvieron poco impacto. Para evitar el fuego antiaéreo, se lanzaron bombas en lugar de a lo largo de la carretera, y solo uno o dos vehículos como máximo serían golpeados por cada patrón. Cuando siguieron, los perseguidores quedaron asombrados por la falta de vehículos Axis dañados en la carretera, aunque hubo muchos abandonados por falta de combustible.



Los problemas fueron dobles. Primero, se habían comprometido demasiadas divisiones a la búsqueda, lo que resultaba tanto en confusión en el comando y control como en un problema de suministro temporal. Kirkman debía decir muchos años después que una sola división, siempre que fuera altamente móvil, podría haber hecho el trabajo, sugiriendo que podría haber sido 7 Blindados, los más frescos del lote, o 2 Nueva Zelanda, con sus propios las brigadas descansaron y fueron restauradas, o 4 División India, de las cuales solo una brigada había estado involucrada en la batalla y luego solo brevemente en las etapas finales. En el último de estos el GOC, 'Gertie' Tuker, creyendo que sus tres brigadas podrían estar en la frontera egipcia para la mañana del 6 de noviembre, les ordenó que estuvieran listos para moverse, con una columna voladora de todas las armas organizadas para Liderar el avance. Para su consternación, a la división se le ordenó entregar su transporte de transporte de tropas a la Brigada griega y comenzar a trabajar para despejar el campo de batalla.

El segundo problema fue que Lumsden parecía incapaz de ejercer control sobre el cuerpo de caza y, lo que es peor, no pudo mantenerse en estrecha comunicación con Monty. Tanto para Monty como para los que estaban alrededor de los dos comandantes, este silencio parecía ser intencional. Bill Mather, vinculado a Lumsden como oficial de enlace, pasó gran parte de su tiempo tratando de persuadir al comandante del X Corps para que contactara a su superior. Cada vez que se detenían, Mather comenzaba el largo trabajo de erigir la engorrosa antena Wyndham necesaria para que su sistema inalámbrico funcionara, solo para que Lumsden dijera: ‘¡Látigos! Estamos fuera - y él tendría que desmantelar el aparato nuevamente.

Carol, el hermano de Mather, acompañó a Monty durante gran parte de este período y se le pidió que navegara a una referencia de mapa previamente acordada en el desierto para una reunión. No había señales de Lumsden y Monty estaba previsiblemente lívido. Al final convocó a Lumsden a la sede principal, donde se produjo una furiosa fila. Bill Williams, escuchando afuera, comunicó esto a la sala de operaciones, donde se había establecido un tablero que mostraba las probabilidades de todos los generales para futuros avances. "Vender Lumsdens" fue el consejo de Williams y el precio fue debidamente rebajado, solo para que Lumsden entrara, retirara la tela que ocultaba el tablero y se fuera sin decir una palabra, pero claramente furioso.

La sede principal había sido muy rápida para avanzar detrás del avance; de hecho, en un momento se encontró por delante de Tac. Mientras reinaba la confusión sobre qué formación era dónde e incluso dónde estaba el frente, pero en la creencia de que los alemanes se habían retirado de Mersa Matruh, Mainwaring se adelantó para buscar un nuevo sitio de la sede principal, llevando consigo a Dick Carver, el hijastro de Monty, quien estaba sirviendo como GSO2 (Ops). Belchem ​​lo siguió en un segundo jeep, acompañado por un cachorro que había adoptado recientemente y que de repente se convirtió en un mareado. Mientras se detenía brevemente para cuidarlo, una ronda antitanque alemana golpeó su jeep y se vio obligado a ponerse a cubierto en una zanja. Mainwaring y Carver siguieron adelante, solo para ser hechos prisioneros por una unidad alemana que forma parte de la retaguardia.

Richardson se hizo inmediatamente GSO1 (Ops). Su reemplazo, junto con el de Carver como GSO2, llegó poco después, ambos recién llegados del Staff College de Haifa. Geoffrey Baker era un artillero que había servido en la 4 División India en la campaña de África Oriental contra los italianos, donde había sido herido y ganó el MC, antes de ser enviado a Haifa como Instructor. Alto y justo, había adquirido el apodo de "George the Swede" mientras era cadete en la Real Academia Militar de Woolwich, y desde entonces siempre se llamó George. Harry Llewellyn, como Bill Mather, había llegado al Medio Oriente con 1 División de Caballería, en su caso con Warwickshire Yeomanry, y había sido estudiante en Haifa. Junto con Andy Anderson de Royal Signals, un compañero de estudios que había sido publicado como asistente de 'Slap' White, desfilaron frente a Monty, quien les dijo que si les gustaban e hicieron un buen trabajo, podrían quedarse ; Por otro lado, si no les gustaba, ¡eran libres de irse!

Freddie identificó de inmediato a Llewellyn para un papel que no había necesitado mientras el Octavo Ejército estaba parado detrás de la Línea Alamein, pero se volvería vital a medida que se volviera altamente móvil y el cuartel general de Tac se fuera del contacto físico regular. Junto con Peter Paget, fue nombrado GSO2 (Enlace), desempeñando un papel similar al que Carol Mather estaba realizando en Tac HQ, pero responsable directamente ante Freddie. Los 'Freddie Boys', como se conoció a los principales HQ LOs por diferenciarlos de los 'Monty Boys', estaban allí, en palabras de Llewellyn, 'para ver que Freddie no se sorprendía al recibir información más tarde que Monty'. las distancias entre el cuartel general principal y las formaciones principales se alargaron tanto que las visitas diarias resultaron poco prácticas, Freddie tenía sus LO ubicados en los cuarteles generales del cuerpo, de donde informaban diariamente.
A principios de noviembre, otro oficial se unió a Tac HQ que pasaría casi todos los días en la compañía de Monty desde entonces hasta mucho después del final de la guerra. Mientras que John Poston había demostrado más que su valía como ADC, Spooner no estaba familiarizado con el desierto y, en ocasiones, se había descarriado al visitar a Monty. Monty ahora le preguntó a Poston si conocía a alguien que se adaptara al papel y Poston inmediatamente propuso a Johnny Henderson, un teniente en un regimiento de vehículos blindados, los 12 ° Lanceros, a quienes había conocido antes de la guerra. Monty consultó al CO de Henderson, quien le dijo que el joven subalterno tenía una facilidad notable para navegar por el desierto, después de haber cruzado con éxito la Depresión de Qattara para ver si podía ser utilizado por una gran fuerza de flanqueo.

Henderson fue convocado a Tac, para entonces establecido cerca de Mersa Matruh, donde tuvo una breve entrevista con Monty. Luego fue invitado a cenar en el desastre de Monty, donde se les unieron Poston y también Freddie y Williams, quienes estaban de visita. Durante la cena fue sometido a un interrogatorio sobre su familia, escuela e intereses. Posteriormente, Poston le dio un consejo invaluable, que era que siempre debía decirle a Monty la verdad, independientemente de las posibles consecuencias.

Diez días después, Henderson fue a Monty para solicitar un regreso a su regimiento, donde podría ver alguna acción real. Monty le pidió que se quedara hasta que se encontrara un reemplazo y, poco después, los dos hombres volaron de regreso a El Cairo para asistir al Servicio de Acción de Gracias por la victoria en El Alamein. Después del servicio, Henderson recibió el resto del día y la noche libre, durante la cual él y un amigo fueron al zoológico. Mientras estaba allí, el amigo agarró el gorro militar de Henderson y se lo ofreció a un elefante, que comenzó a comerlo debidamente. Sin posibilidad de rescatar el artículo y sin tiempo para reemplazarlo, Henderson, vestido incorrectamente, no pudo asistir a la Guardia de Honor en el aeródromo, como Monty le había ordenado que hiciera. Cuando se le preguntó por qué no se había obedecido su orden explícita, Henderson dijo la verdad. Monty le ordenó abordar el avión y luego no dijo una palabra sobre el viaje de regreso. Sin embargo, lo levantó en la cena y la diversión generada suavizó su reacción de tal manera que Henderson decidió quedarse, ya que resultó durante casi cuatro años.

Con la oportunidad inmediata de cortar a los alemanes ahora perdidos y Rommel llevando a cabo una retirada hábil, sin ofrecerle a Monty ninguna oportunidad inmediata para flanquearlo, el enfoque se centró por completo en el antiguo problema de la guerra en el desierto para ambas partes: cómo mantener un ejército en avance que se alejaba rápidamente de su base de suministros. Las distancias eran muy grandes demasiado rápido para que los grandes vertederos detrás de la línea Alamein fueran suficientes y la movilidad se convirtió en la esencia. Las opciones disponibles eran por carretera, ferrocarril y mar, ya que el envío aéreo estaba en su infancia en esta etapa de la guerra y, en cualquier caso, había pocos aviones adecuados en el área. Aunque el Octavo Ejército se enorgullecía de su capacidad para moverse a través del desierto abierto, la única carretera metálica seguiría siendo la principal arteria de suministro durante toda la campaña, pero muy rápidamente se llenó de tráfico de todas las descripciones y grandes atascos acumulados, especialmente en el Paso Halfaya entre Sollum y Bardia. Los puertos a lo largo de la costa ofrecían buenas posibilidades, pero aparte de Tobruk y Benghazi, eran en su mayoría pequeños y parecía seguro que el Eje bloquearía los canales y demolería las instalaciones portuarias, causando retrasos inevitables en el desembarco de toneladas importantes.

No fue sorprendente, por lo tanto, que en la Instrucción Administrativa del Octavo Ejército N ° 140, emitida poco antes del comienzo de la Operación LIGHTFOOT y estableciendo la política para la rama Q en caso de un retiro de Rommel, Brian Robertson hizo mucho hincapié en La tercera alternativa, el ferrocarril. A raíz de la Operación CRUSADER, el ferrocarril del desierto occidental se había extendido desde la cabeza del ferrocarril en Misheifa, primero a Capuzzo en la frontera con Libia y luego a Belhamed, a unas 20 millas al sureste de Tobruk, donde se abrió una cabeza de ferrocarril el 26 de mayo de 1942, el mismo día del ataque de Rommel al final de la línea de Gazala. En el retiro posterior, el ferrocarril desempeñó un papel importante en las tiendas de carga de retroceso, y solo se perdió una locomotora. Durante su ocupación del territorio al oeste de El Alamein, las fuerzas del Eje utilizaron el ferrocarril para sus propios suministros, pero no hicieron nada para aumentar su capacidad. Sin embargo, extendieron la línea desde Belhamed hasta el puerto de Tobruk, que resultó ser valioso para los aliados.

Robertson explicó en su instrucción dónde se abrirían las sucesivas cabezas de ferrocarril y qué suministros abastecería cada una. La rama de Movimientos y Transporte del personal de Q fue responsable de garantizar que las partes de reconocimiento se movieran inmediatamente detrás de las tropas de avanzada para evaluar el daño causado por los alemanes en retirada y que el material de reparación, las unidades de construcción de ferrocarriles y las compañías laborales seguirían según sea necesario. Un tren de construcción completo estaba listo en Alejandría y otros dos en Suez, listos para ser llamados hacia adelante.

Q (Mov & Tn) también fue responsable de coordinar los partidos militares y navales conjuntos para tomar el control de los puertos, con las partes de reconocimiento puestas en espera para mudarse tan pronto como cada uno fuera capturado, con el fin de hacer una evaluación inmediata de los requisitos y para definir el área de los muelles, las entradas y salidas desde las cuales debían controlarse de cerca. También se hicieron arreglos para el desembarco de cantidades limitadas de suministros sobre las playas, para ser utilizados en las ocasiones en que las tropas de avanzada no podían mantenerse adecuadamente por tierra. En esta etapa de la campaña, había pocas lanchas de desembarco especializadas en el teatro, por lo que tuvieron que usarse encendedores engorrosos.

Robertson estableció 86 Subáreas para proporcionar la estructura necesaria alrededor de las cabezas de ferrocarril del Ejército y más tarde las cabezas de carretera a medida que avanzaba. Además de todos los depósitos de suministros, la subárea incluía una jaula de prisioneros de guerra, un campamento de tránsito para refuerzos y un puesto principal de control de tráfico para administrar los convoyes de transporte motorizado. Uno de los principales problemas fue el suministro de POL, y Robertson ordenó que, además de los camiones cisterna de combustible, todos los vehículos que se dirigieran hacia el oeste, desde los vagones del personal y los jeeps hasta los enormes vehículos de recuperación, deberían llevar más latas de las necesarias para sus propios fines. , para descargarse lo más adelante posible.

Otro problema endémico del desierto era el suministro de agua. Kisch se hizo responsable del desarrollo y reparación de puntos de agua en lugares adecuados en la línea de comunicaciones, con 86 Subáreas asumiendo la responsabilidad de ellos tan pronto como estuvieran listos. La ración era de un galón por persona por día, incluida una asignación para radiadores de vehículos, con asignaciones adicionales para instalaciones médicas y talleres y para ciertos vehículos que requerían grandes cantidades de agua, como transportadores de tanques.

Con el fin de llevar suministros a las divisiones avanzadas, Robertson y Miles Graham crearon una nueva organización, el Centro de Mantenimiento de Campo ('FMC'), que proporcionaría el enlace entre el transporte del cuerpo, que levantaba los suministros de las cabezas de ferrocarril, cabezas de carretera y puertos, y transporte divisional, que los distribuyó a las tropas de avanzada. En el desierto, donde el espacio no era un problema, cada FMC se presentaba de manera idéntica y se convertía en esencia en un gran centro comercial. Había áreas específicas para POL, suministros generales, agua, tiendas de ingeniería, tiendas de municiones y municiones, junto con una jaula de prisioneros de guerra y una oficina de correos de campo. El transporte de tercera línea del cuerpo se acercaría desde una dirección para descargar y el transporte divisional de segunda línea desde la dirección opuesta para recoger, con rutas de entrada y salida claramente definidas desde cada área. Cada FMC tenía entre uno y dos días de existencias de todos los productos. Según el sistema anterior, las divisiones tenían que notificar sus requisitos con tres días de anticipación, pero esto ya no era necesario, por lo que los cambios en formaciones o unidades de un cuerpo a otro ya no eran un problema logístico.

Cada artículo de suministro, excepto el agua, se originó en Egipto, y Robertson tuvo que confiar en el Comando de Oriente Medio para proporcionar todos los requisitos al Octavo Ejército. Fue una suerte que el Director Administrativo de GHQ fuera uno de los más experimentados en el negocio. El teniente general Sir Wilfred Lindsell había sido compañero instructor de Monty en Camberley, donde había enseñado preguntas y respuestas a Robertson, entre otros. Había sido Intendente General del BEF y luego CAO de las Fuerzas Nacionales antes de ser enviado a Oriente Medio. No había nada que no supiera sobre el suministro y se podía confiar en él para entregar lo que fuera necesario.

Mientras que el Octavo Ejército retuvo la responsabilidad de sus líneas de comunicación inmediatas, esto se volvió impracticable una vez que las distancias se volvieron demasiado grandes. En esos momentos, GHQ se hizo cargo de las áreas traseras, para que el Octavo Ejército siempre pudiera concentrarse en la tarea que tenía por delante. Una vez que el Ejército había progresado hasta Benghazi, la responsabilidad del LOC hasta la frontera fue transferida a las tropas británicas en Egipto, mientras que a su debido tiempo el Distrito de Cirenaica y el Distrito de Tripolitania se establecieron como organizaciones estáticas dentro del Comando de Oriente Medio.
Después de los contratiempos en Fuka y Mersa Matruh, el avance se aceleró. Sidi Barrani fue capturado el 9 de noviembre y la frontera libia cruzó el 11 de noviembre. Tobruk cayó el 13 de noviembre y los primeros barcos se descargaron tres días después. El ferrocarril tardó más en reabrir, pero la cabeza del ferrocarril en Capuzzo, justo al otro lado de la frontera, recibió su primer tren el 20 de noviembre y el de Tobruk el 1 de diciembre. Robertson había persuadido a Monty para que usara tropas de combate para proporcionar los grupos de trabajo iniciales tanto en los puertos como en los ferrocarriles, ya que criar compañías pioneras y laboristas utilizaría recursos de transporte preciosos.

El hecho de que las tropas estarían disponibles para tareas laborales era una consecuencia anticipada de un rápido avance, con divisiones estancadas por falta de suministros, incluso después de las medidas tomadas por Robertson. X Corps aún controlaba las formaciones principales, pero solo 1 y 7 Divisiones Blindadas permanecían en el campo, y fue esta última la que lideró el avance. Monty fue cauteloso, excesivamente a los ojos de varios de sus críticos, especialmente Tedder y Coningham. Inicialmente se negó a seguir el ejemplo de O’Connor en 1940 cruzando el desierto para atrapar al enemigo que se retiraba de Benghazi, creyendo que se arriesgaba a una molestia que no podía permitirse. En cambio, solo envió autos blindados en esa ruta, mientras que la mayor parte de la 7 División Blindada siguió metódicamente detrás de Rommel, llegando a Bengasi el 19 de noviembre. Un intento tardío de 22 Brigadas Blindadas, usando tanques tomados prestados de 1 División Blindada, no pudo ponerse detrás de Rommel en Agedabia, y los alemanes se establecieron en una línea defensiva bien preparada en El Agheila. La RAF se aplacó hasta cierto punto por la captura intacta del grupo clave de aeródromos alrededor de Martuba, en el bulto de Cirenaica, justo a tiempo para proporcionar cobertura a un convoy vital para Malta.



Monty ya se había quedado sin paciencia con Lumsden. Fue enviado a su hogar en el Reino Unido, su lugar al mando de X Corps asumido por Horrocks, a quien se le ordenó llevar el cuerpo a reserva y entrenarlo para futuras operaciones. Miles Dempsey, uno de los protegidos de Monty, fue convocado desde el Reino Unido para relevar a Horrocks en el XIII Cuerpo, que ya no jugó ningún papel en la campaña del norte de África. El frente que enfrentan los alemanes en El Agheila fue asumido por el XXX Cuerpo de Leese, que ahora comprende 7 Divisiones Blindadas, 2 de Nueva Zelanda y 51 de las Tierras Altas.

Mientras Monty acumulaba sus suministros, hubo una pausa en las operaciones, durante las cuales las oficinas centrales de Main y Tac se ubicaron brevemente. Se produjeron varios cambios en el personal clave, el más importante de los cuales fue el Jefe de Gabinete. Poco después de su propia llegada a Benghazi, Freddie experimentó dolores de estómago agudos. Evacuado a El Cairo, le diagnosticaron su crónica queja de cálculos biliares. El tratamiento fue efectivo, pero la Junta Médica posterior recomendó tres meses de licencia, de lo que se dio cuenta que significaría el final de su tiempo en el Octavo Ejército. Cuando Monty regresó a El Cairo para el Servicio de Acción de Gracias, visitó a Freddie en el hospital y escuchó la noticia. Le preguntó a su Jefe de Gabinete cuánto tiempo necesitaría para recuperarse y le dijeron que solo tres semanas. Monty inmediatamente persuadió a los médicos para que cambiaran de opinión y Freddie se fue a Palestina para convalecer, ¡casándose antes de su regreso! Mientras tanto, su lugar fue ocupado temporalmente por Bobby Erskine, quien había sido BGS en el XIII Cuerpo desde la época de Gott y tenía mucha experiencia, aunque carecía de la habilidad única de Freddie para manejar a Monty.

David Belchem ​​también se enfermó, en su caso con apendicitis, y su trabajo como GSO1 (Deberes del personal) fue asumido por George Baker. Del mismo modo, evacuó a El Cairo, después de su recuperación, Belchem ​​fue inicialmente publicado como Brigada Mayor de 2 Brigadas Blindadas antes de recibir el comando del 1er Regimiento de Tanques Reales, que servía con 7 División Blindada. La publicación llegó con la aprobación expresa de Monty, quien creía firmemente en que su personal tenía experiencia en el campo de batalla para que pudieran apreciar mejor lo que estaba sucediendo en la línea del frente. Otros ejemplos de esta política al mismo tiempo fueron Carol y Bill Mather. Carol se reincorporó al SAS, después de haber sido persuadido por David Stirling, quien visitó Tac HQ para discutir sus planes con Monty; un mes después fue capturado durante una operación y enviado a un campo de prisioneros de guerra en Italia. Bill se fue en un puesto como Brigada Mayor de 9 Brigadas Blindadas, que se estaba reformando después de las terribles pérdidas sufridas durante la Operación SUPERCHARGE.

Monty ahora deseaba atacar la posición alemana en El Agheila con toda velocidad. Tanto el ataque como el posterior viaje en Trípoli requirieron el funcionamiento eficiente del puerto de Benghazi, pero resultó estar en una forma mucho peor que Tobruk. Había una serie de barcos hundidos en el puerto y la Royal Navy se movía demasiado lento para eliminarlos a tiempo. Esto significaba que el Ejército todavía estaba siendo abastecido desde el puerto y la cabeza del ferrocarril en Tobruk, mientras que la acumulación de la RAF también había exigido enormemente todo el aparato logístico. La solución de Robertson fue comandar todo el transporte de X Corps y usarlo para mover los suministros lo más rápido posible, permitiendo así cumplir con la fecha límite de Monty.

Monty trasladó Tac HQ a XXX Corps el 5 de diciembre y la batalla comenzó nueve días después, cuando 7 Blindados y 51 Divisiones comenzaron a avanzar a través de los campos minados entre Mersa Brega y El Agheila, los montañeses en particular sufriendo grandes bajas. Incluso antes de esto, los neozelandeses, en la noche del 11 de diciembre, partieron en un gancho de izquierda de 200 millas. Para la tarde del 15 de diciembre estaban a la vista del mar y listos para cortar a los alemanes e italianos, pero Rommel, plagado como siempre por falta de combustible, ya había decidido retirarse. Los neozelandeses no pudieron cerrar la red, y la mayoría del enemigo logró romper las brechas. Sin embargo, fue una victoria satisfactoria en términos de moral. O'Connor y Ritchie habían llegado a El Agheila, solo para ser arrojados nuevamente poco después. El ejército había recorrido 760 millas y esta vez no había marcha atrás.

La siguiente posición defensiva fue en Buerat. Una vez más, Monty se vio obligado a hacer una pausa durante casi un mes por razones logísticas, entre las cuales se encontraba el lento y continuo progreso de la Royal Navy para despejar el puerto de Benghazi. Monty autorizó a Robertson a darle un cohete al oficial al mando, después de lo cual la situación mejoró considerablemente, solo para que ocurriera un revés importante cuando una tormenta violenta azotó la costa del 3 al 5 de enero, rompiendo el topo y causando una serie de barcos a la deriva de sus amarres. El transporte de X Corps fue nuevamente puesto en servicio para remediar la deficiencia.

El ataque contra Buerat, lanzado el 15 de enero, fue tan exitoso que las fuerzas del Eje se retiraron con cierta confusión tanto a lo largo de la carretera de la costa como en el país más montañoso en la aproximación a Trípoli. Había una línea defensiva natural entre Homs y Tarhuna, pero el Octavo Ejército se movía entonces con tal ímpetu que, para sorpresa de Monty y Leese, rebotó la línea en la carrera y se abrió paso hacia Trípoli, que entró en 23 de enero.

Durante el avance de Buerat a Trípoli, la sede de Tac se convirtió brevemente en una sede operativa. La izquierda de XXX Corps, que comprende 2 divisiones de Nueva Zelanda y la mayoría de 7 divisiones blindadas y dirigida a Tarhuna, y la derecha, con 51 divisiones Highland y 22 brigadas blindadas moviéndose a lo largo de la carretera de la costa hacia Homs, estaban bien separadas. Con Tac siguiendo de cerca a 22 Brigada Blindada, Monty se convirtió efectivamente en un comandante del cuerpo, controlando el empuje de la mano derecha directamente y dando a Douglas Wimberley, el COG de los Highlanders, un momento muy difícil. Evidentemente, se estaba divirtiendo enormemente, al igual que John Oswald, quien a veces se había preguntado si había estado haciendo un trabajo muy útil a cargo de Tac. Claramente, Tac carecía del aparato completo de un cuartel general del cuerpo, sobre todo los tentáculos inalámbricos terrestres / aéreos, que inevitablemente limitaban la cooperación con la RAF, pero en el relativamente corto tiempo, apenas más de una semana, que esta situación existía, apenas importaba. En la sede principal, Freddie ya había regresado, pero por primera vez Monty estaba tan adelantado y tan involucrado en las operaciones cotidianas, que al COS le resultaba difícil mantenerse en contacto con lo que estaba haciendo el "Maestro". Esto se convertiría en un problema recurrente.

Los problemas de suministro del octavo ejército se habían vuelto tan graves que se hizo necesario detener temporalmente las operaciones principales, aunque 7 División Blindada, ahora comandada por Bobby Erskine como John Harding había sido gravemente herido en las etapas finales de la batalla, empujado hacia el oeste. El puerto de Trípoli fue inicialmente inutilizable, la entrada bloqueada por barcos hundidos y las instalaciones demolidas. Era el 3 de febrero antes de que el primer barco pudiera ingresar al puerto y tres días después, antes de que un convoy completo pudiera descargar. Ahora era necesario realizar una reposición seria antes de que el Ejército pudiera asumir los desafíos que se avecinan.
Como El Cairo estaba ahora a más de 1,000 millas de distancia, se decidió crear una base permanente y líneas de área de comunicación en Trípoli. Robertson recibió el mando, con ascenso a mayor general, mientras que Miles Graham asumió su cargo como DA & QMG Octavo Ejército y Rim Lymer lo sucedió como AQMG, quien ahora dirigía las actividades de Q en el cuartel general posterior. En ocasiones, a Robertson le molestaba que Graham le diera órdenes, pero tomó un control tan firme de la situación del suministro que no sería un problema para el resto de la campaña. Graham, por su parte, estableció una relación particularmente estrecha con Freddie, que perduró hasta el final de la guerra. Disfrutaba de muchos de los mismos intereses, particularmente los juegos de azar, y proporcionó una especie de válvula de seguridad para el Jefe de Estado Mayor en momentos de estrés.

Main y Tac HQ nuevamente se ubicaron brevemente, lo que fue conveniente para dos eventos importantes que tuvieron lugar en Trípoli. La primera de ellas fue la visita los días 3 y 4 de febrero de Churchill y Brooke. Hubo un pequeño inconveniente en los arreglos cuando el automóvil de Monty’s Humber, que iba a ser utilizado por los visitantes, fue robado mientras Poston y Henderson estaban en el club nocturno la noche antes del desfile de la victoria. Después de un pánico momentáneo, la situación se restableció cuando la Policía Militar la reclamó de un soldado borracho. El desfile del día siguiente fue dirigido por las tuberías y los tambores de la División Highland, vistiendo sus faldas escocesas, lo que causó que tanto el Primer Ministro como el CIGS se volvieran muy emocionados. Esto fue seguido por un desfile de la iglesia en la sede principal, en el que el Padre Hughes dio un "sermón inspirado". Ambos desfiles fueron un regalo de propaganda para Geoffrey Keating, cuyas películas recibieron una amplia distribución tanto en Gran Bretaña como en el Imperio, y Warwick Charlton, quien las usó como un refuerzo moral en sus periódicos, que ahora incluían un nuevo título, The Tripoli Times. Más tarde, Charlton se había equivocado con Robertson, cuyo carácter un tanto puritano desaprobaba los artículos más atrevidos del periódico. Intentó despedir a Charlton, que Monty se negó a aceptar.

El segundo evento fue una conferencia de cuatro días del 14 al 17 de febrero, presidida por Monty, durante la cual transmitió las experiencias del Octavo Ejército durante los últimos tres meses a una audiencia que llegó de las Fuerzas Nacionales, Fuerzas Aliadas (el nombre dado al Primer Ejército). y otras formaciones que ahora luchan en Túnez y también en Argelia y Marruecos), el Comando de Persia e Irak y el Comando de Medio Oriente. La delegación de las Fuerzas Nacionales fue dirigida por el C-in-C, Bernard Paget, e incluyó a varios oficiales de alto rango, incluidos Henry Crerar del Ejército canadiense y Gerald Templer, ahora GOC de un cuerpo en el Reino Unido. El mariscal de aire Sir Trafford Leigh-Mallory, AOC-en-C del Comando de combate, representó a la RAF. Monty estaba menos complacido por la falta de representación de alto nivel del Primer Ejército en Túnez: ni el Comandante, Kenneth Anderson, ni ninguno de sus cuerpos o comandantes de división asistieron, aunque Anderson envió varios oficiales de personal. Por otro lado, había un general estadounidense de alto rango con la forma de George Patton.

La conferencia se celebró en un cine en Trípoli y en algunos lugares al aire libre para demostraciones físicas, que incluyeron un ataque simulado por un regimiento blindado. Monty abrió con una exposición de dos horas de toda la campaña hasta la fecha y fue seguido por Freyberg y Wimberley sobre aspectos específicos. Richardson y McNeill, junto con el Wing Commander (Ops), organizaron una presentación muy realista sobre la Cooperación Ejército / Aire y Kisch se ocupó de los problemas y las soluciones para la remoción de minas. En general, el personal trabajó duro para prepararse y ensayar para la conferencia, una actividad inusual para ellos a mitad de campaña.



Uno de los oficiales de personal que asistió del Primer Ejército fue Kit Dawnay, ahora el GSO1 (Inteligencia) en la sede de Anderson. Al ver que estaba presente, Monty invitó a Dawnay a cenar en su desorden y lo sentó junto a él:

Entonces ocurrió una de esas terribles indiscreciones a las que Monty siempre había sido propenso, pero generalmente no frente a una cantidad tan grande de personas. En una pausa repentina en la conversación, me hizo una pregunta ruidosa y muy retórica: "¿Con quién estás ahora, Kit?"

"General Anderson, señor, primer ejército".

"Hmm, buen cocinero sencillo".

Observaciones como esta, repetidas alegremente por sus seguidores, fueron calculadas para hacerlo más popular en algunos sectores que en otros. Para empeorar las cosas, cuanto más escandalosos eran, más los disfrutaba.

El aforismo de Monty pronto se extendió por el Octavo Ejército y también llegó al Primer Ejército, haciendo poco por la relación entre dos formaciones que tendrían que cooperar en poco tiempo.

jueves, 24 de enero de 2019

SGM: El sitio de Tobruk (1941) - Parte 1

Tobruk Asediado: 4 de mayo de 1941 - 25 de octubre de 1941

Parte I
Weapons and Warfare



A principios de mayo de 1941, la situación en la frontera con Egipto, las pérdidas incurridas en el reciente ataque y los problemas de suministro más cruciales descartaron nuevos intentos alemanes de apoderarse de Tobruk en el futuro inmediato. Las fuerzas alemanas e italianas en Libia requirieron un estimado de 30,000 toneladas de suministros por mes para permanecer operacionales, con 20,000 toneladas adicionales para acumular existencias para operaciones futuras. Sin embargo, solo había suficiente capacidad de transporte costero para mover 29,000 toneladas por mes, la mayor parte de las cuales se tenía que descargar en Trípoli y luego mover las 1,000 millas restantes o más hacia el este de Cyrenaica por carretera. Los muelles dañados, los bombardeos de la RAF y la actividad de la Marina Real significaban que Benghazi podía manejar solo pequeñas embarcaciones costeras de forma intermitente, Buerat y Sirte eran demasiado pequeños y solo los submarinos que tenían municiones podían acceder a Derna de forma relativamente segura. Las actividades de Rommel habían forzado este tenue vínculo logístico hasta el punto de ruptura; como lo señaló en su diario el Generaloberst Halder, jefe del Oberkommando des Heeres (OKH): "Al sobrepasar sus órdenes, Rommel ha creado una situación para la cual nuestras capacidades de suministro actuales son insuficientes". Rommel se dio cuenta del descontento de OKH con la situación de Libia el 3 de mayo, después de que Generalleutnant Paulus hubiera rendido su informe inicial. Además de reprenderlo por su conducta imprudente y derrochadora hasta la fecha, OKH prohibió explícitamente que Rommel reanudara el ataque a Tobruk o en cualquier otro lugar y le ordenó específicamente que se mantuviera en su lugar. La reacción de Rommel a esto puede ser bien imaginada, pero la noticia fue un alivio considerable para la guarnición de Tobruk; Morshead recibió una copia interceptada de la señal, llevada a mano por un capitán destructor, el 6 de mayo. Por lo tanto, Rommel no tenía más opción que recurrir a las tácticas de asedio más tradicionales de contener a la guarnición de Tobruk mientras se moría de hambre en la fortaleza de suministros y refuerzos. La responsabilidad de llevar a cabo el proceso pasó a Fliegerführer Afrika, Generalmajor Stefan Fröhlich.

La Luftwaffe había estado activa en el perímetro de Tobruk en apoyo de las fuerzas terrestres desde principios de abril de 1941, reconociendo las defensas del perímetro y lanzando folletos que instaban a la guarnición a rendirse, mientras que los bombarderos de buceo de Sturtzkampfgeschwader (StG) 3 se habían comprometido a hostigar posiciones de artillería y atacar la puerto. Las redadas masivas del 14 y 17 de abril fueron seguidas por ataques más pequeños y sostenidos el 18 de abril en una variedad de objetivos dentro del perímetro, incluido el aeródromo El Gubbi. En total, entre el 11 y el 30 de abril se registraron veintiún ataques separados de bombardeos en picado, con un total de 386 aviones. La actividad de la Luftwaffe siguió un patrón similar en apoyo del ataque del Día de Mayo de Rommel, con ocho ataques separados contra posiciones de artillería británicas en las cercanías de Fort Pilastrino entre el 28 de abril y el 2 de mayo. Los ataques a objetivos en lo que se denominó el área delantera del perímetro y luego desaparecieron, además de los ataques de represalia en respuesta al daño infligido por la artillería de la guarnición. Esto se debió a que la Luftwaffe cambió su atención al puerto de Tobruk, aunque no fue una salida totalmente nueva. El puerto había sido atacado el 12 y 13 de abril, hundiendo a un mercader y dañando a otro, y nuevamente el 18 y el 19 de abril. No está claro si estos ataques fueron parte de un esfuerzo deliberado para alternar los ataques entre el perímetro y Tobruk debido o provocados por la presencia de embarcaciones en el puerto, pero este último fue donde se concentró la mayor parte de la fuerza antiaérea (AA) de Tobruk ; tres aviones fueron derribados el 12 de abril y tres más y dos probables el 20 de abril, por ejemplo. Las estadísticas recopiladas por los defensores ilustran la intensidad de la lucha entre la Luftwaffe y los artilleros de AA en esta etapa temprana del asedio. Entre el 10 y el 30 de abril de 1941, los cañones AA de Tobruk afirmaron haber derribado treinta y siete atacantes, dieciséis probables y haber dañado cuarenta y tres más por el gasto de 8.230 proyectiles de 3.7 pulgadas y 25.881 cartuchos de municiones de 40 mm y 20 mm.





Mientras la 4ta Brigada de AA y la Luftwaffe peleaban en su propia guerra por Tobruk y el puerto adyacente, la guarnición de Tobruk se estaba acostumbrando a la existencia dentro del perímetro. Una palanquilla en Tobruk significaba condiciones de vida relativamente cómodas y bastante civilizadas, pero con el peligro siempre presente de los ataques aéreos del Eje que ocurrían día y noche. Las tropas en el perímetro, por otro lado, rara vez fueron molestadas por las aeronaves, pero tuvieron que estar constantemente en alerta por las patrullas enemigas y similares mientras soportaban condiciones de vida extremadamente primitivas e incómodas. La prueba más importante fue el polvo fino y en polvo que impregnaba la comida, las armas, los motores de los vehículos y las piezas móviles, la ropa y las habitaciones, en la medida en que los hombres terminaban comiendo y respirando. Esto fue especialmente molesto para las tropas estacionadas en la Línea Azul y hacia adentro, debido al paso constante de vehículos, y las cosas se vieron agravadas por las tormentas de polvo que ocurrieron cada pocos días y que redujeron la visibilidad a casi cero y dificultaron el movimiento, si no imposible. . El polvo se exacerbó en el perímetro y en unidades estacionadas en el desierto abierto por un gran número de pulgas voraces y nubes de moscas. Un suboficial de una tripulación de AA afirmó que los primeros eran más una tribulación que las bombas enemigas, y los últimos se sintieron atraídos por los desechos, la comida, la piel desnuda y la piel rota con una tenacidad maníaca, obstruyendo los ojos, las orejas y las fosas nasales y haciendo que comer con una sola mano juicio. Las condiciones áridas significaban que no había mosquitos y, por lo tanto, no había malaria, y en general la salud de la guarnición seguía siendo buena. La excepción fue el brote ocasional de disentería causada por el incumplimiento de los arreglos sanitarios y el consumo de agua sin cloro, pero esto se eliminó en gran medida con la aplicación rigurosa de las normas tras un brote en junio que dejó sin efecto a 226 hombres en una sola semana. Las fallas con respecto al agua eran comprensibles, si no excusables, dado que la ración diaria de agua hasta el 19 de junio era de cuatro pintas por hombre para todos los propósitos; después de esa fecha aumentó a seis pintas.

Había poca vida silvestre en el perímetro, aparte de una especie de pequeño ratón marrón y el extraño chacal o gacela, pero las tropas adoptaron una serie de perros y gatos hambrientos que habían pertenecido a la población civil evacuada de Tobruk. También había una oveja solitaria y anciana apodada "Larry the Lamb" por la unidad de AA que lo adoptó como mascota; los artilleros tuvieron que colocar guardias adicionales para evitar que Larry aumentara las raciones de algún australiano merodeando. La última amenaza no fue ociosa, y no solo porque la carne de bovino fue el elemento básico de la ración durante los primeros tres meses del asedio y más allá, ocasionalmente reemplazada con tocino enlatado, arenques y estofado M&V. Las raciones enlatadas se aumentaron con pan de la antigua panadería italiana en Tobruk, margarina, azúcar y mermelada, aunque las dos últimas eran escasas. Las raciones eran apenas adecuadas y nutricionalmente deficientes, incluso con el problema de las tabletas concentradas de vitamina C en lugar de las frutas y verduras frescas, y la dieta limitada finalmente comenzó a cobrar su precio, más marcadamente en forma de llagas desérticas feas y dolorosas. La situación de la ración mejoró a partir de mediados de julio de 1941, con carne fresca que se servía a las tropas en posiciones de reserva una vez al mes, frutas y hortalizas frescas semanalmente y emisiones más regulares de estas últimas en latas. Aun así, cuando los soldados de infantería de la 9ª División australiana fueron examinados después de sentirse aliviados, se descubrió que cada hombre había perdido hasta veinte kilos de peso.



La rutina de la guarnición se convirtió en un patrón que habría sido reconocible al instante por los veteranos de la Primera Guerra Mundial en sus filas, con unidades que se rotaban regularmente entre el perímetro, la línea azul, la reserva y las posiciones expuestas hacia el saliente de Ras El Medauar. Las tropas en el perímetro dividen su tiempo entre patrullar y mantener sus posiciones, mientras que las unidades en la Línea Azul no solo se emplearon para cavar posiciones defensivas, sino también para colocar minas, erigir y mantener enredos de alambre de púas y crear una tercera línea de defensa apodada Línea verde. Mientras estaban en la reserva, a las tropas se les permitió descansar unos días junto al mar, donde podían lavar su ropa, nadar y simplemente tomar el sol con relativa seguridad. No era inusual que las unidades en reserva sufrieran más bajas por ataques aéreos de lo que incurrían al ocupar el perímetro; en una ocasión, un pelotón del 2 / 43.er Batallón perdió dos muertos y tres heridos por bombas mientras se ocupaba de reparaciones de carreteras, por ejemplo. Por lo tanto, no hubo un escape real del peligro y el estrés mental concomitante en cualquier lugar dentro del perímetro de Tobruk, aunque se hicieron esfuerzos significativos para mantener la moral principalmente a través de la provisión de cigarrillos, comodidades y correo. Desde el inicio del asedio se hizo una emisión semanal de cincuenta cigarrillos por hombre, aumentada con otros cincuenta desde comedores de unidad a los que tenían fondos para pagarlos a partir de junio. El Australian Comfort Fund (ACF), una organización establecida durante la Primera Guerra Mundial, distribuyó gratuitamente cigarrillos adicionales para apoyar a las tropas al proporcionarles cantinas, clubes, albergues y comodidades para almacenarlos. La ACF también proporcionó a la guarnición de Tobruk tarjetas de cartas de correo aéreo pre-selladas, papel de escribir, sobres y sellos, con £ 3,200 de estos últimos vendidos en un solo mes. El correo fue manejado por una unidad postal australiana ubicada en lo que había sido el banco de Tobruk que recibió un promedio de 700 bolsas de correo y envió la mitad de ese número por semana a través del sitio, equivalente a 5,000 paquetes y 50,000 cartas; para agosto de 1941, la unidad movía cincuenta toneladas de correo variado por semana.

La infantería no estaba empleada únicamente en vigilancia permanente y en mantener sus posiciones durante sus estadías en el perímetro. Morshead implementó una política de acción agresiva y patrullaje, en parte para compensar los efectos enervantes del aburrimiento y en parte para atar la mayor cantidad posible de tropas del Eje para aliviar la presión sobre la frontera egipcia. En esencia, la política de Morshead equivalía a un resurgimiento de la práctica de la Primera Guerra Mundial de dominar las tierras de nadie, y esto era literalmente el caso en los sectores sur y este donde las posiciones enemigas rara vez estaban a más de una milla del perímetro. Patrullas de hasta veinte efectivos, que solo portaban armas, municiones y granadas con armas Thompson y, por lo general, un solo Bren para apoyo, se enviaban casi todas las noches, con calcetines sobre sus botas con suela de cuero para el sigilo; Calzado especial con suela de goma y ropa de camuflaje estuvieron disponibles en las últimas etapas del asedio. Si el objetivo era una posición enemiga, la patrulla se movería en la brújula en la oscuridad, abriéndose paso a través del alambre de púas, las trampas explosivas y las minas sin alertar a los centinelas antes de atacar desde el flanco o la retaguardia. Además de infligir bajas y desconcertar al enemigo, un objetivo frecuente de las patrullas era capturar a un prisionero por inteligencia, a menudo penetrando más allá de la línea del frente enemigo. En una ocasión, una patrulla del batallón 2/23 liderado por el Capitán Rattray capturó a un solitario centinela italiano cerca de la carretera de Bardia después de atraer su atención con una combinación de silbidos bajos y llamarlo camarada en su lengua materna mientras se acercaban lo suficiente para atraparlo. . Entre los más adeptos a esta peligrosa actividad nocturna se encontraban los tripulantes blindados desmontados del 18º Regimiento de Caballería de la India, que ganaron una reputación temible entre amigos y enemigos por igual. Muchos se movieron silenciosamente en sandalias de goma fabricadas con neumáticos desechados de vehículos, y se dice que un grupo ha presentado a su comandante dos sacos de oídos enemigos cortados cuando se cuestionó la veracidad de sus informes posteriores a la patrulla.

La actividad más intensa tuvo lugar frente al Ras El Medauar. La creación del saliente agregó cinco millas y media adicionales al perímetro que se tuvo que construir desde cero debajo de las narices del Regimiento de Infantería 115 que sostiene la colina. La fachada adicional obligó a Morshead a presionar al personal de las unidades de apoyo estacionadas en Tobruk para que prestaran servicio como infantería sustituta; El 2 / 1er batallón pionero mantuvo una sección de la línea hasta mediados de mayo, por ejemplo. Inicialmente, la nueva línea era incompleta, con patrullas al azar por ambos lados entre las líneas del frente y media milla de distancia, pero el 13 de mayo se ordenó a la Brigada Australiana 18 que tomara el control del saliente y empujara hacia adelante hasta que estuviera en contacto cercano con la línea alemana. Las condiciones en el saliente fueron las peores en todo el perímetro de Tobruk, sobre todo porque el terreno era una roca casi completamente sólida bajo una fina capa de arena fina. Esto significaba que las tropas no podían excavar adecuadamente y tenían que arreglárselas con posiciones improvisadas que eran parte sangar, parte rasguño de la cáscara, sin cubierta aérea. La última deficiencia fue especialmente grave porque la presencia de observadores alemanes en el Ras El Medauar hizo imposible el movimiento a la luz del día, y las tropas que se encontraban en la línea se vieron obligadas a permanecer totalmente inmóviles durante las horas de luz, totalmente expuestas al sol y la artillería o morteros enemigos. .

La actividad aliada en la línea del frente en el saliente se convirtió así en totalmente nocturna, girando en gran medida alrededor de la llegada de raciones desde la retaguardia. El desayuno se sirvió a las 21:30, las comidas calientes a medianoche y justo antes del amanecer, acompañadas de raciones duras para el consumo durante el día siguiente. Las unidades no podían soportar tales condiciones por mucho tiempo, y los hombres emergieron de una semana de recorrido en el saliente desnutrido, débil y frecuentemente atormentado con disentería. El tráfico no fue de una sola vía. El 12 de mayo, el 2/13 ° Batallón disparó a varios alemanes que habían tomado el hábito de burlarse de la unidad anterior caminando y sacudiendo su ropa de cama al aire libre, y las Compañías A y B del mismo batallón organizaron una exitosa y apresurada noche. Una emboscada a las tropas alemanas que intentan ocupar algunos puestos parcialmente completados en tierra de nadie catorce días después. Los alemanes tuvieron que traer cinco ambulancias después del primer semáforo para eliminar las bajas resultantes, y los australianos hicieron buen uso de la breve tregua para examinar abiertamente sus alrededores desde una posición de pie a la luz del día.

Lo más destacado fue también donde la estrategia de Morshead para mantener el máximo número de tropas del Eje ocupadas en el perímetro fue más exitosa, sobre todo porque Rommel tuvo que mantenerlo como un trampolín para futuros ataques al perímetro de Tobruk. La orden de que la 18 Brigada australiana se cerrara en la línea del frente alemana el 13 de mayo fue parte de un plan para persuadir a Rommel de que la guarnición estaba a punto de intentar una ruptura, para alejar a las tropas alemanas de un próximo ataque británico. en la frontera egipcia. A lo largo del 14 de mayo, los vehículos fueron conducidos de un lado a otro cerca del sector suroeste del perímetro para simular una concentración previa al ataque, apoyada por un tráfico de radio falso. A la mañana siguiente, tres tanques de Cruceros y dos pelotones del Batallón 2/12 atacaron posiciones mantenidas por elementos de la División de Pavía cerca del puesto de defensa S15, y en la tarde el Batallón 2/10 lanzó otro ataque limitado más al norte para enderezar su sección de la línea. Los ataques tuvieron éxito en su intento. La infantería de la División Pavía abandonó sus posiciones, y el reconocimiento de la RAF el 15 de mayo notó que las unidades mecanizadas alemanas avanzaban hacia Tobruk desde Sollum hacia el este, y la armadura del Eje se concentraba al oeste de Tobruk cerca de Acroma.
En cierto modo, el engaño tuvo demasiado éxito, en la medida en que provocó un fuerte ataque preventivo alemán. Después de un bombardeo de artillería y mortero preparatorio de dos horas, los alemanes atacaron los puestos S8, S9 y S10 en la tarde del 15 de mayo, apoyados por cinco Panzers, mientras que los italianos contraatacaron al S15. El ataque estuvo bien organizado, usando municiones de trazadores de colores para guiar a las tropas hacia sus objetivos, y continuó durante toda la noche. Una parte penetró en la zanja antitanque del S9 antes de ser forzada por un contraataque. Los alemanes lograron superar al S10 con la ayuda de los lanzallamas y el apoyo cercano de los Panzer, tomando prisioneros a varios defensores australianos y eliminando el S8 y el S9. Los Panzer se retiraron antes del primer semáforo, pero la infantería alemana se mantuvo en S10 y rechazó un contraataque de un pelotón del 2 / 12º Batallón justo después del amanecer. Otro ataque al mediodía finalmente retomó el puesto, capturando a veintiocho alemanes y liberando a tres australianos heridos. El contacto se restableció con S8 y S9 después del anochecer del 16 de mayo y en el último momento; los mensajes habían rechazado numerosos ataques a lo largo del día, pero al anochecer se estaban quedando peligrosamente cortos de municiones.

Habiendo ganado la atención de los alemanes, Morshead se dispuso a mantener un ataque mayor el 17 de mayo que tuvo la intención secundaria de erosionar el tamaño del saliente alemán al tomar S6 y S7, y S4 y S5 como objetivos secundarios. El ataque se asignó al 2 / 23o Batallón, apoyado por nueve Matildas, y comenzó a las 05:27 con un bombardeo de artillería de treinta y nueve cañones, engrosado con fuego indirecto de doce ametralladoras medianas Vickers de los 1ros Reales Fusileros de Northumberland, una cortina de humo en el Ras El Medauar para cegar los puestos de observación alemanes y una niebla fortuita de la mañana. Las cosas no salieron según lo planeado desde el principio. Los Matildas no pudieron llegar a la línea de salida a tiempo, perdieron contacto con la infantería a pesar de los esfuerzos de los pelotones de la reserva para atraer su atención y abandonaron los intentos de encontrar su camino hacia adelante después de desorientarse ante una cortina de humo alemana. Los alemanes atacaron la infantería atacante con todas las armas que podían llevar, con los cañones AA disparando proyectiles fusionados para detonar en lo alto, siendo especialmente problemáticos. S7 fue capturado por la Compañía del Capitán Ian Malloch a pesar de esto, pero las tropas no pudieron ser reforzadas y para las 07:30 los alemanes lo habían retomado usando Panzers. A la izquierda, la Compañía del Mayor W. H. Perry aseguró el S6 y pasó a tomar el S4, tomando a un total de veintitrés prisioneros alemanes, pero luego fueron cortados por el peso del fuego defensivo alemán. El intento de llegar a ellos a las 07:40 se eliminó a pesar del soporte de cuatro tanques Matilda, aunque dos transportistas de Bren lograron entregar municiones y raciones a S6 al amparo de la niebla y el polvo.

Sin más contacto, el 23/3 del cuartel general del batallón anuló a Perry y sus hombres después de que se viera a los panzers cerca de los puestos recapturados alrededor de las 9:00, hasta que el empleado de la compañía, el cabo Fred Carleton, logró llegar al cuartel general del batallón tres horas o más. más tarde. Para entonces, el Sargento Mayor WG Morrison y veintitrés hombres se encontraban en sangares a 200 yardas de la S6, y Morrison pudo disolver varios ataques durante el transcurso de la tarde haciendo fuego de artillería a través de una línea telefónica de campo reparada por El soldado HP Clark bajo un fuerte fuego alemán; en un momento, Morrison se vio obligado a apagar el fuego virtualmente sobre su propia posición. Finalmente se ordenó a la pequeña banda que se retirara de su puesto de avanzada al anochecer después de que se abandonara un ataque de alivio por falta de apoyo del tanque y se vio a los Panzers avanzando sobre los sangares. A pesar de que se le ordenó abandonar a sus cinco heridos después de que un intento de levantarlos con dos Bren Carriers se vio frustrado por una posición antitanque alemana, Morrison los sacó junto a sus catorce sobrevivientes después de un arrastre de pelos a lo largo de un viejo oleoducto italiano. zanja bajo fuego constante de ametralladora alemana; La suya fue la única subunidad organizada para sobrevivir a la acción del día. Solo dos de los diez oficiales de las dos compañías que encabezaron el ataque escaparon de una lesión. Del resto, cuatro murieron, uno resultó gravemente herido y tres resultaron heridos y fueron hechos prisioneros. En total, el 23/3 batallón sufrió veinticinco muertos, cincuenta y nueve heridos y ochenta y nueve desaparecidos, al menos la mitad de los cuales se creía muertos. Por lo tanto, la guarnición de Tobruk pagó un alto precio, y podría decirse que no podría permitirse, por el privilegio de desviar la atención del Eje de los eventos en la frontera con Egipto, que tampoco cumplieron con las expectativas.

El ataque que pretendía ayudar a la operación de desviación de Australia fue la Operación BREVITY, comandada por el Brigadier Gott. Las cuentas contemporáneas citan la Operación como un intento de relevar a Tobruk, pero las instrucciones generalmente amplias y discutiblemente contradictorias de Wavell para el ataque muestran que este no fue el caso. Se le ordenó a Gott que volviera a capturar a Sollum y Fort Capuzzo, que infligiera el mayor daño posible al enemigo sin poner en peligro su propia fuerza, y que explotara cualquier éxito tan lejos hacia Tobruk como lo permitiera la cadena logística. Con refuerzos a gran escala en ruta desde el Reino Unido, Wavell asignó a Gott todas las fuerzas armadas y mecanizadas que podrían ser reunidas; dos escuadrones de tanques de crucero de la 2ª RTR con un total de veintinueve vehículos, y dos escuadrones de Matildas de la 4ª RTR con un total de veinticuatro vehículos, junto con la 22ª Brigada de la Guardia montada en vehículos prestados de la 4ª División de la India y la 7ª Armada Grupo de apoyo a la división. El 8º Regimiento de Campo RA, la cobertura aérea de Hurricanes del Escuadrón Núm. 274 proporcionó apoyo de artillería y el apoyo aéreo de catorce Blenheims del Escuadrón Núm. 14. El ataque comenzó en las primeras horas del 15 de mayo y fue inicialmente exitoso. El Pase Halfaya, perdido ante el Oberstleutnant Maximilian von Herff a fines de abril, fue retomado por la 2ª Guardia Escocesa y un Escuadrón de la 4ª RTR, la 1ª Infantería Ligera de Durham y más tanques capturados en Fort Capuzzo y el 7º Grupo de Apoyo de la División Blindada. buen progreso hacia Sidi Azeiz, diez millas al noroeste de Fort Capuzzo. Sin embargo, el progreso no había sido fácil ni universal. Los atacantes no pudieron eliminar a las fuerzas enemigas de los enfoques cruciales del Paso Halfaya, y las diversas acciones costaron a la fuerza de Gott destruir nueve tanques o dejarlos fuera de combate.

Sin embargo, BREVITY se vio comprometida por la falta de seguridad de la señal, lo que permitió a Rommel enviar a la División Ariete a El Adem como respaldo y, de manera más pertinente, al comandante alemán local, Oberstleutnant von Herff, el tiempo suficiente para organizar una respuesta por adelantado. Así, después de ceder terreno inicialmente, Herff lanzó un contraataque con un batallón del Regimiento Panzer 5 que recuperó Fort Capuzzo, desde donde lanzó un segundo ataque el 17 de mayo después de recibir refuerzos, incluido otro batallón de tanques del recién llegado Regimiento Panzer 8 del 15 División Panzer. El refuerzo no fue sencillo, ya que el Regimiento Panzer 8 se quedó sin combustible después de llegar a Sidi Azeiz a las 03:00 del 16 de mayo y permaneció varado durante catorce horas, pero Herff pudo comenzar su contraataque a primera hora de la tarde del 17 de mayo, lo que obligó el Grupo de Apoyo de la 7ª División Blindada regresó a Bir El Khireigat, a más de diez millas al sur de Fort Capuzzo. Herff se detuvo según lo ordenado en una línea que se extendía al sur y al oeste desde Sollum, que se proyectó de manera eficiente y otros movimientos británicos hacia Tobruk. En general, BREVITY solo permitió recuperar el Halfaya Pass a cambio de seis aviones RAF perdidos, cinco Matildas destruidos y trece dañados. Esto fue equivalente a la pérdida de las tres cuartas partes de las Matildas cometidas, mientras que la 1ra Infantería Ligera de Durham sufrió un total de 160 bajas en la lucha por Fort Capuzzo. En el otro lado del libro mayor, las pérdidas alemanas totalizaron tres Panzers destruidos, doce muertos, sesenta y un heridos y 185 desaparecidos, junto con un número desconocido de italianos tomados prisioneros. Allí descansaron los asuntos, con una pequeña fuerza de armas británica construida alrededor del 3er batallón The Coldstream Guards sosteniendo el Halfaya Pass, durante nueve días, mientras los alemanes organizaban suministros de combustible para sus Panzers. Von Herff luego retomó el Pase con un ataque que comenzó el 26 de mayo y obligó a los británicos a regresar con la pérdida de cinco Matildas, doce armas variadas y 173 bajas.
Con el final de la lucha en el sector occidental del perímetro, la lucha por Tobruk se desplazó hacia el cielo, más intensamente sobre el puerto. Las defensas de Tobruk en AA surgieron de un puñado relativo de armas desplegadas para proteger el puerto después de la Operación COMPASS, aumentada con refuerzos traídos por mar. Entre el 6 y el 12 de abril de 1941, llegaron la 4ta sede de la Brigada AA y cinco nuevas unidades AA por barco, junto con doce Bofors de 40 mm adicionales y ocho cañones de 3.7 pulgadas configurados para emplazamiento estático; todos estos últimos fueron inmediatamente elegidos para la defensa del puerto a pesar de la escasez de personal para construir los emplazamientos necesarios y tripularlos. Para el 11 de abril, el comandante de la Brigada, el brigadier John Nuttall Slater, tenía a su disposición el 51º Regimiento Pesado de AA con dos baterías de cañones de 3.7 pulgadas, el 14º Regimiento de Luz AA con un total de diecisiete Bofors de 40 mm, la Batería de reflectores 306 y Un número de unidades de señal y taller. Estos se complementaron con cuarenta y dos cañones automáticos Breda de 20 mm, uno doble de 37 mm Breda, cuatro cañones de 102 mm y dos proyectores, todos capturados de los italianos; Los cañones estáticas de 3.7 pulgadas se formaron más tarde en una tercera batería.

Quince días después de la llegada de la 4ta Brigada AA, los cañones de 3.7 pulgadas se habían desplegado alrededor del puerto en seis sitios etiquetados A, B, C, D, G y H, con los sitios B y D equipados con un aparato de predicción para usar contra Objetivos de alto nivel y para bombardeos nocturnos. Los recién llegados pronto se vieron directamente atacados cuando la Luftwaffe intentó suprimir las defensas de Tobruk en AA. El 14 de abril de 1941, por ejemplo, entre seis y ocho Junkers 87 atacaron un sitio de 3.7 pulgadas, mataron a dos, hirieron a nueve y destruyeron dos vehículos con batería. Como resultado de esta 4ta. Sede de la Brigada AA, ordenó que todas las posiciones de armas y puestos de control fueran excavados y reforzados, la preparación de posiciones alternativas de armas y posiciones puramente ficticias para confundir a los bombarderos de alto nivel y de buceo; los primeros tendían a realizar ataques preplanificados basados ​​en fotografías aéreas, mientras que los últimos identificaban objetivos visualmente durante sus ataques. Las posiciones de los cañones ficticias eran asuntos sofisticados cuidadosamente construidos para que no pudieran distinguirse de la realidad, completos con cañones simulados, simuladores de flash y pólvora, pistas de vehículos y depósitos de municiones ficticias. También se formuló una táctica defensiva apodada el "puercoespín", que involucró posiciones de armas atacadas apuntando todas las armas hacia afuera y disparando a una velocidad máxima a una elevación de sesenta y cinco grados o más. La sabiduría y la eficacia de estas precauciones se manifestaron a su debido tiempo.

Las aeronaves del Eje fueron una característica casi permanente en los cielos sobre Tobruk durante el asedio, con ataques de bombardeo de alto nivel desde el principio. Su frecuencia aumentó notablemente desde fines de mayo de 1941, con diez a quince redadas por día en algunas ocasiones, y disminuyó bruscamente en octubre con solo cuatro en los primeros diez días de ese mes. En total, entre el 9 de abril y el 10 de octubre, se registraron un total de 301 ataques separados que alcanzaron su punto máximo con ochenta y siete redadas durante julio. La gran mayoría se dirigió contra el puerto, la ciudad de Tobruk y los vertederos e instalaciones circundantes, aunque al menos dos ataques de alto nivel se realizaron contra tropas en el lado occidental del perímetro. La mayoría se hicieron de 18,000 a 25,000 pies, algunas veces en formación y otras independientemente. Los bombardeos desde tal altitud permitieron que la mayoría de los ataques entregaran sus cargas antes de que las defensas de AA fueran conscientes de su presencia, que se vio agravada por la ubicación de la mayoría de los Sitios de armas de 3.7 pulgadas. Si bien la precisión no se comparó con la que se puede lograr con el bombardeo en picado, sí disfrutaron de cierto éxito. El extremo de la cola de un bastón de bombas destruyó un gran depósito de municiones italianas capturadas cuatro millas al suroeste de la ciudad de Tobruk a principios de agosto, por ejemplo. Durante un tiempo, los bombarderos pudieron confundir el sistema de control de incendios de AA atacando en incrementos espaciados; esto se superó mediante la transferencia de las instrucciones de control de fuego de la batería al nivel de la sección del cañón, y la desventaja de una advertencia temprana deficiente se compensó en cierta medida al autorizar a todas las armas a atacar a cualquier objetivo dentro del alcance sin esperar el permiso.

No hubo respiro durante las horas de oscuridad. El puerto se encontraba en el extremo receptor de un total de 908 bombardeos nocturnos entre el 9 de abril y el 9 de octubre, siendo el mes pico agosto con 205. Durante los primeros dos meses, las redadas promediaron entre una y tres redadas por noche, y aparte de un puñado De las aeronaves que arrojaron minas en el puerto, involucraron la dispersión de dispositivos antipersonales italianos AR-4 en toda la ciudad y el lado del puerto. Los dispositivos fueron apodados "Bombas termos" debido a su parecido con el matraz de vacío del mismo nombre y se dejaron caer desde un nivel bajo, a menudo en un patrón ajustado de treinta a cuarenta a la vez. Los atacantes lanzaron un intento concertado de bloquear el puerto y se acercan a las minas las noches del 21, 27 y 30 de julio, llegando a una variedad de alturas y direcciones para confundir las defensas de AA; Esta fue la primera vez que los ataques nocturnos representaron una seria amenaza para Tobruk. Las redadas se reenfocaron en las instalaciones de la ciudad y el puerto en agosto, mientras que la mayor parte de los ataques en septiembre tuvieron lugar en noches de luna y fueron más equilibradas entre las misiones mineras y los ataques a la ciudad; esta última alternaba entre los dispositivos Thermos y las bombas más grandes, con algunas redadas que también lanzaban minas aéreas muy grandes con paracaídas. El 1 de octubre, los atacantes lanzaron bombas incendiarias en la ciudad por primera vez, pero con poco efecto; Como el informe oficial observó secamente, en este punto ya no quedaba mucho en la ciudad para quemar. No obstante, los incendiarios incendiaron partes de la ciudad, pero otros aviones enemigos no parecieron hacer mucho uso de la iluminación resultante. En general, los ataques nocturnos no presentaron a las defensas de AA ningún problema especial, aparte de algunas modificaciones menores en los procedimientos de control de incendios. Al final del asedio, el bombardeo nocturno estaba empleando doce Bofors, diecisiete cañones de 3.7 pulgadas, junto con las cinco cañones italianas de 102 mm y dos Bredas de 37 mm.

Sin embargo, la lucha más intensa en el cielo sobre Tobruk tuvo lugar a la luz del día, entre las defensas de AA y los bombarderos de buceo de Sturtzkampfgeschwader 3. El concurso comenzó el 27 de abril con un ataque a las posiciones de AA que cubrían el puerto por aproximadamente cincuenta Junkers 87, con doce bombarderos en picado dirigidos a cada sitio. Las posiciones de las armas entraron en modo puercoespín, comprometiendo a todos los objetivos visibles, y la táctica funcionó bien para los sitios A y C; no cayeron bombas a menos de cincuenta o cien metros y los pozos de armas recién excavados protegían efectivamente las armas, equipos y equipos auxiliares; solo un hombre fue asesinado y otro herido otro. Los sitios B y D no fueron tan afortunados. Las armas no estaban tripuladas, los vigilantes no podían detectar a los bombarderos en picado que se acercaban desde fuera del sol, y las armas no estaban adecuadamente excavadas, con parapetos endebles hechos de tambores de aceite vacíos. El ataque mató a cinco, hirió a más de cuarenta y puso fuera de acción cuatro de las armas de 3.7 pulgadas durante cuarenta y ocho horas; Además, los cables que unen los cañones individuales al engranaje del predictor se trituraron y el equipo de predicción en ambos sitios se dañó. El sitio B fue golpeado nuevamente el 12 de mayo, junto con el sitio G. Según el informe oficial, este último no se defendió con suficiente vigor, mientras que el personal del Sitio B entró en pánico en lugar de manejar sus armas. Dos hombres resultaron heridos, uno de los cuales murió más tarde, y cuatro cañones quedaron fuera de combate entre doce y veinticuatro horas.
El proceso de medición y contramedida establecido en estos primeros encuentros continuó en los meses siguientes. Las malas actuaciones del 27 de abril y el 12 de mayo llevaron a la Cuarta Sede de la Brigada AA a ordenar a todo el personal en posiciones de armas bajo ataque que participara en la pelea con armas pequeñas, y solo a los desarmados se les permitió buscar refugio. A cada pozo de cañón se le entregó una ametralladora Breda para este propósito, aunque tuvieron que ubicarse a cierta distancia para evitar que el polvo levantado por los cañones más grandes no los viera. Además, todos los pozos de armas y los puestos de control se modificaron para resistir el impacto de un bombardeo de 1,000 libras dentro de diez yardas, y después de que los miembros de un equipo armado resultaron heridos por un proyectil de 3.7 pulgadas que detonó después de ser alcanzado por metralla, almacenamiento de municiones. Se modificó para que las conchas almacenadas quedaran orientadas hacia el exterior. La observación mostró que los ataques con bombas de buceo eran más precisos cuando se realizaban en un ángulo de setenta a ochenta grados, pero esto los hacía vulnerables al fuego de los cañones AA ligeras cuando se retiraban a un nivel bajo. Así, se realizaron muchos ataques en ángulos menos profundos en la región de cuarenta a cincuenta grados, lo que permitió a los bombarderos en picado conservar la seguridad de la altitud a costa de reducir la precisión del bombardeo; lanzamientos de bombas en altitudes tan altas como 6.000 a 8.000 pies se observaron en el puerto de Tobruk, por ejemplo. También se señaló que el disparo preciso de AA podría provocar que los atacantes optaran por los ataques de ángulo bajo, y se alentó a las tripulaciones de armas a ayudar a esta tendencia siempre que sea posible.

En junio de 1941, los bombarderos se estaban volviendo notablemente reacios a presionar sus ataques. Por ejemplo, todos los Junkers 87 involucrados en ataques a posiciones de AA el 1 y el 2 de junio se mantuvieron por encima de los 3,000 pies, sin que ninguna de sus bombas llegara a 150 yardas de sus objetivos como resultado; Testigos presenciales también informaron que algunos aviones lanzaron sus bombas al mar. El ataque del 2 de junio estuvo acompañado por tres aviones de observación Henschel 129, presumiblemente para recopilar información sobre las defensas de AA, y su presencia también se observó en las redadas posteriores. La Luftwaffe probó varias innovaciones durante julio. Algunas redadas fueron precedidas por pequeños grupos de Junkers 88 como una desviación, y el 4 de julio los atacantes evitaron el bombardeo de 3.7 pulgadas al acercarse desde el oeste en lugar del sur. Desafortunadamente, esto los llevó directamente a un emplazamiento de Bofors que rápidamente derribó a cinco, y un sexto fue derribado por un impacto directo de una cáscara de 3.7 pulgadas. El 10 de agosto, las defensas de Tobruk en AA desplegaron una nueva arma contra un ataque de dieciocho bombarderos en picado, el proyectil de cohetes Unrotating Proyectable, que consiste en salvas de cohetes de 3 pulgadas que contienen minas de paracaídas fusionados por contacto en cables de 400 pies. Las minas fueron expulsadas automáticamente cuando el cohete alcanzó una altura de 1,000 pies, y se suponía que el avión atacante enganchaba los cables y jalaba las minas sobre sí mismos. En general, el sistema no fue un éxito, aunque en esta ocasión sus disparos espectaculares interrumpieron la formación entrante, dos bombarderos de buceo detonaron minas con resultados desconocidos y otro terminó con un paracaídas de la mina envuelto alrededor de su cola.

Durante las siguientes dos semanas, los atacantes intentaron atacar a través de una nube baja, acercándose simultáneamente desde tres direcciones diferentes y precediendo a esta última con un ataque de deslizamiento en el puerto. En el otro lado de la cerca, la presencia del Henschel 126 incitó a la defensa de AA a enmendar la defensa de puercoespín al ordenar que solo la mitad de las armas en cualquier sitio dispararan a la vez; la reducción en la intensidad del bombardeo se consideró valiosa para evitar revelar la verdadera fuerza de arma de las defensas. El 1 de septiembre, la Luftwaffe participó en la Regia Aeronautica para ayudar en un intento de abrumar las defensas de AA por el peso de los números. Una fuerza mixta estimada de 120 Junkers 87s, Fiat BR20s y Savoia Marchetti SM.79s atacaron el puerto y las posiciones circundantes de AA, mientras que otras aeronaves bombardearon posiciones en el perímetro; Esta fue la única incursión aérea más fuerte sobre Tobruk durante el sitio. Los artilleros de AA reclamaron un Junkers 87 derribado, tres probables y un número dañado a cambio de un muerto, seis heridos y hasta cinco cañones de 3.7 pulgadas fuera de combate por la metralla, todos los cuales volvieron a la acción a las 16:30. . En el evento, esta redada en masa demostró ser el penúltimo ataque de bombardeo en picado a Tobruk. El último, el 9 de septiembre, resultó ser una especie de anti-clímax, con solo un Junkers 87 haciendo un ataque de ángulo bajo en el puerto. Se observó que el resto de la formación lanzaba sus bombas al no encontrar objetivos de transporte que valieran la pena. En total, Tobruk resistió sesenta y dos bombardeos de buceo separados durante el asedio, y durante el mismo período las defensas de AA sufrieron un total de 158 bajas, de las cuales cuarenta murieron en acción. A cambio, reclamaron noventa aviones enemigos derribados, setenta y cuatro por la luz AA, otros setenta y siete probables y 183 dañados.

sábado, 10 de noviembre de 2018

SGM: El dominio aéreo antes de la toma de Túnez (2/2)

‘Zona de exclusión aérea’ para tomar Túnez

Parte 1 | Parte 2
Weapons and Warfare





Dos días después, el domingo de Ramos, el 18 de abril, la tarde parecía estar a la deriva, como su nombre indica en un día de relativa paz y tranquilidad. Siguiendo los informes de inteligencia de los planes alemanes de rescatar a algunos de sus empleados clave del Heeresgruppe Afrika y las tropas no combatientes, en los transportes que regresan a Sicilia, el 57º Grupo de Combatidos de la USAAF envió patrullas sucesivas a lo largo del día para tratar de interceptar tales vuelos. Los pilotos regresaban continuamente sin nada que informar.

Al final del día, cuando se organizó la última patrulla, no se habían hecho contactos con aviones enemigos. Esta operación final fue una combinación de 57th Group y 244 Wing RAF, cuyos Spitfires of 92 Squadron proporcionarían la cubierta superior. En 1705, cuarenta y ocho Warhawks de los cuatro escuadrones de caza del 57.º grupo, 64, 65, 66 y 319, comenzaron a despegar, liderados por el capitán James "Big Jim" Curl, el experimentado líder de vuelo de la 66a.

Una vez que se encontraron con los Spitfires, Curl condujo la formación hacia el noroeste sobre Cape Bon. A casi diez kilómetros del mar, el crepúsculo se estaba reuniendo cuando Curl los hizo retroceder hacia el sur para regresar a casa. Sabía que la luz no duraría mucho más. Entonces vio algo, tal vez 4,000 pies debajo de ellos, cerca del mar. Al principio pensó que podría ser un vuelo muy grande de gansos migratorios. Las formas se hicieron más claras bajo su mirada. Estaba mirando lo que estimaba que eran alrededor de 100 de los transportes Ju52 / 3m. Todos estaban en un color verde camuflado, lo que los hacía difíciles de distinguir contra el mar en el crepúsculo, y volaban hacia el norte en una formación gigante de "V-de-Vs". Lo que vino después fue apodado al principio por los pilotos estadounidenses como un "disparo de ganso".

Mientras que los Spitfires tomaron algunos Bf109 escoltando, los cuarenta y ocho Warhawks descendieron sobre los incómodos Ju52 como halcones que se lanzaban sobre una bandada de gordas palomas. En el caos, Curl reclamó dos Ju52 y un 109. Describió el compromiso como caótico, el cielo lleno de aviones que giraban y giraban. Los Warhawks giraron en el cuerpo a cuerpo, disparando a una masa de aviones enemigos que no tenían escape. El capitán Roy Whittaker, líder de vuelo en el 65. ° Escuadrón de caza, derribó dos Ju52 y dos 109. Sus cuatro victorias lo llevaron a un total de siete, lo que lo convirtió en el piloto con la puntuación más alta en el puesto 57.

El teniente Richard O. Hunziker, del 65. ° Escuadrón de Combate, en solo su segunda operación de combate, se encontró en un bautismo de fuego. Estaba asombrado por el número de aviones enemigos.

La formación del enemigo parecía como mil escarabajos negros que se arrastraban sobre el agua. En nuestro primer pase estaba tan emocionado que comencé a disparar temprano. Pude ver los disparos levantando el agua.

Hunziker fue tras un Ju52 cerca de la parte delantera de la "V" y vio que sus disparos martilleaban a lo largo de su cola y fuselaje, y al mismo tiempo se dio cuenta de que dos Ju52 a cada lado le disparaban.

Parecía como si estuvieran parpadeando con linternas rojas desde las ventanas - Tommy-guns, probablemente. El barco al que estaba disparando golpeó el agua con una gran capa de rocío y luego explotó. Cuando me detuve pude ver figuras alejándose de lo que quedaba del avión.

Luego, Hunziker respondió a una llamada de radio en busca de ayuda contra algunos Bf109 a 5,000 pies sobre él. Al principio, luchó por aferrarse a los combatientes enemigos en los torbellinos de perros. Tomando una acción evasiva se encontró cruzando la tierra. Luego, con su primer estallido de fuego en uno de los años 109, se sonó la nariz, enviándola a una inmersión empinada para estrellarse contra el suelo en llamas.

Las pérdidas totales y el daño infligido por el 57º Grupo de Cazas en los transportes y escoltas de la Luftwaffe fueron:




No es sorprendente que los medios informaran que la batalla aérea unilateral era la "Masacre del Domingo de Ramos".

Sin embargo, los enfrentamientos entre los combatientes, los Warhawks y los Bf109, estaban lejos de ser unilaterales. Los Bf109 pudieron operar miles de pies por encima de los Warhawks, que eran ineficaces por encima de los 15,000 pies. Esto permitió que los 109 esperaran la oportunidad de montar un ataque de buceo, idealmente fuera del sol en los combatientes estadounidenses. Para contrarrestar la ventaja de los combatientes alemanes, los pilotos del 57º Grupo, como el teniente Mike McCarthy del 64º Escuadrón de Combate, sabían que un 109 no podía superar a un Warhawk P-40 correctamente volado: "Teníamos que saber dónde estaban en cada momento, para cronometrar la llamada de 'descanso', y girarse con fuerza para que podamos llevar nuestras armas y disparar '.



El 22 de abril, DAF Spitfires y Kittyhawks se lanzaron sobre una veintena de Me323 que volaban en una amplia formación de V. La carga principal de estos transportes gigantes de seis motores era el combustible. Fueron escoltados por diez Bf109s y Macchi C.202s. El teniente "Robbie" Robinson del 1 Escuadrón SAAF derribó dos 109, lo que lo convirtió en un as. Sus compañeros pilotos enviaron seis más de los 323, envueltos en llamas alimentadas con gasolina, sumergiéndose en el mar.

De una flota de alrededor de 250 de estos enormes aviones de batalla, los registros alemanes muestran que entre el 5 de abril y el 12 de mayo de 1943, se perdieron 166 aviones y sus cargamentos de suministros críticos. Entre el 18 y el 22 de abril, los combatientes aliados afirmaron haber derribado a unos 120 aviones de transporte Ju52 y Me323 de la Luftwaffe. Después del 22 de abril, la Luftwaffe se vio obligada a volar transportes aéreos solo por la noche, y con pérdidas continuas para los combatientes nocturnos aliados, en números cada vez más reducidos.#

En contraste, los aliados no tenían tal escasez de suministros. En el suelo tenían más hombres, más armas, más tanques, y en el cielo la ventaja decisiva: la superioridad aérea. Sin embargo, los alemanes aún tenían los pases vitales a través de las colinas que rodeaban Túnez, causando terribles pérdidas mientras soportaban cada ataque aliado. En los corredores costeros del sur y del norte, parecía imposible concentrar fuerzas suficientes para abrirse paso. El valle de Medjerda fue bloqueado por las defensas alemanas en Longstop Hill. Después de que los alemanes habían derrotado los desesperados ataques aliados el 25 de diciembre de 1942 para retener a Longstop, habían cavado en extensas y formidables defensas contra lo que era para ellos, su Weinachtshügel (Colina de Navidad).

Por fin, en la última semana de abril, llegó el gran avance buscado. El Octavo Ejército capturó Longstop Hill y otros puntos fuertes enemigos en el valle de Medjerda. Aquí estaba la oportunidad de concentrar fuerzas para un empuje decisivo en Túnez. Los generales alemanes sabían que se avecinaba una gran ofensiva, pero no si sería el Octavo Ejército del sureste, el Primer Ejército en el centro o los estadounidenses en el noroeste.

El plan final fue un ataque de punta de lanza en el centro a principios de mayo por parte del Primer Ejército combinado con elementos transferidos del Octavo Ejército. Batallones de infantería británicos endurecidos por la batalla de la 1ª y 4ª y 78ª divisiones blindadas romperían primero las líneas alemanas. Luego, las Divisiones Blindadas 6 y 7, después de abrirse camino a través de la ciudad estratégica de mercado aliada de Medjez el Bab, se abrirían camino a través del valle de Medjerda a través de Massicault y St. Cyprien hasta Túnez.

Sin embargo, en el despliegue de la redistribución y la concentración, hubo un gran riesgo. La debilidad inherente del plan era que los tanques y sus vehículos de apoyo transferidos desde el Octavo Ejército en el sur tendrían que moverse a la vista a través de las colinas al norte hasta Medjez el Bab. Luego, interminables columnas de tanques, infantería y suministros tendrían que arrastrarse por el único puente sobre el río Medjerda en Medjez.

Solo entonces el ataque podría concentrarse en un frente estrecho de 3,000 yardas en el fondo del valle para conducir hacia Túnez. En los días de reposicionamiento y concentración, las fuerzas aliadas serían manifiestamente susceptibles al reconocimiento alemán, y al consiguiente ataque por tierra y aire. Una vez más, la pregunta era: ¿cómo podría hacerse esto sin que los alemanes se dieran cuenta y respondieran con sus propios redistribuciones de tropas? A pesar de las enormes pérdidas impuestas a la Luftwaffe, incluso a finales de abril, con los aviones que les quedaban, los alemanes tenían la capacidad de montar una redada desesperada de "último lanzamiento".

#

Las posiciones del Eje en las colinas alrededor de Enfidaville eran muy fuertes, y desde el aire era difícil identificar objetivos entre los huertos, campos y plantaciones dentro de las crestas y el terreno montañoso. Era muy diferente del desierto y los vehículos enemigos evitaban el uso de carreteras durante el día. En una operación, los Huracanes antitanque del Escuadrón No. 6, a pesar de ver el humo de color de las posiciones del Octavo Ejército, no pudieron identificar las fuerzas del Eje que se escondían entre los olivares. En lugar de objetivos visibles, los pilotos tenían que ser informados con áreas designadas en fotografías aéreas, lo que requería un nuevo enfoque y capacitación.

Desde el mar al norte de Enfidaville, las fuerzas del Eje establecieron una línea defensiva a través de las colinas del noroeste a Medjez el Bab en el valle de Medjerda, luego nuevamente al norte a través de las montañas hasta la costa a unas veinte millas al oeste del puerto de Bizerta. La llanura frente a Medjez en el valle de Medjerda fue claramente la más favorable para que un ataque blindado llegara a Túnez. Alexander y Montgomery acordaron que el Octavo Ejército debería restringir sus esfuerzos para mantener la presión sobre las defensas de Enfidaville en una operación de espera. El 18 de abril, la 1ª División Acorazada y la Guardia del Dragón del Rey, y más tarde, el 30 de abril, la 7ª División blindada y la 4ª División india, la Brigada de la Guardia 201 y algo de artillería se movieron para unirse al Primer Ejército cerca de Medjez.

Una conferencia de planificación conjunta determinó que DAF volvería a recibir apoyo cercano del ejército / aire para cubrir el viaje blindado por el valle de Medjerda a Túnez. Los primeros movimientos de fuerzas del Octavo Ejército comenzaron el 30 de abril. Debido a que los pilotos de DAF no se experimentaron con el terreno del área de batalla y las comunicaciones se canalizaron a través de los cuarteles generales del Primer Ejército y del Octavo Ejército, los objetivos para los escuadrones de DAF se establecieron y acordaron de antemano. Una enorme letra "T" de 150 yardas de largo se marcó en blanco en el suelo, así como en humo rojo y azul, para ayudar a la navegación de los pilotos.

El plan de apoyo aéreo y los plazos para un "bombardeo aéreo" el 6 de mayo fueron:

0540: Ochenta y cuatro bombarderos medianos de la Tactical Bomber Force (TBF) bombardearían las posiciones terrestres del Eje directamente frente al avance de las tropas aliadas.

0730–0800: 126 bombarderos ligeros de DAF atacarían sus objetivos preseleccionados más atrás.

0830–0930: Ochenta y cuatro bombarderos medianos de TBF bombardearían objetivos a una distancia mayor.

0930–1200: Fighter-bombers of 242 Wing RAF atacaría objetivos de oportunidad en el área de batalla.

1200 en adelante: 108 bombarderos ligeros de DAF estarían listos para atacar las reservas enemigas, mientras que los bombarderos de DAF buscarían movimientos de fuerza del Eje en carreteras y valles.

Al contrario de algunas expectativas, el movimiento inicial de las divisiones blindadas del sur a Medjez, protegido por la cobertura aérea dominante de DAF, se logró sin el conocimiento o el obstáculo del enemigo. Era una clara demostración de cómo la superioridad aérea podía permitir que las fuerzas terrestres se reposicionaran sin interferencias.

El empuje blindado para Túnez comenzó con seis divisiones, y todos sus suministros, en un lento arrastre a través de ese único puente en Medjez. El poder aéreo tenía la tarea de imponer una pantalla protectora, un paraguas sobre la ruta del valle para hacerlo impenetrable a cualquier enemigo de reconocimiento o ataque aéreo. Parecía que gritaba para que una incursión de bombardeos en picado de Stuka golpeara ese único y único puente en Medjez, y cortara la ofensiva en dos.

El 6 de mayo, día uno del avance a través de Medjez, los aviones aliados volaron unas 2.500 salidas, atacando a las fuerzas del Eje en sus bases traseras, y bombardeando y atacando sus defensas en el camino del ataque aliado. Para las 8.00 horas del 6 de mayo, la infantería británica había abierto un camino a través de las posiciones alemanas y sus campos de minas, tomó objetivos como Frendj, y excavó. En un ejemplo del apoyo aire-tierra, y en coordinación con un bombardeo de artillería que precedió al Infantería de plomo y tanques, bombarderos ligeros de DAF y Kittyhawks alcanzaron las posiciones del Eje en Bordj Frendj y St Cyprien, deteniendo un convoy de 100 camiones enemigos.

Luego, las divisiones blindadas irrumpieron para tomar Massicault antes del anochecer. El 7 de mayo, la armadura entró en Túnez, tomando por sorpresa a muchas fuerzas del Eje. Algunas tropas enemigas incluso emergieron de bares y restaurantes, con miradas de asombro, y se rindieron sin luchar. El poder aéreo aliado había hecho de los cielos sobre Medjez y el valle de Medjerda otra zona de exclusión aérea.

Fue la combinación de un "bombardeo aéreo", apoyo aéreo, artillería y una armadura masiva que, el 7 de mayo, permitió que la 7ª División Blindada irrumpiera en Túnez. En las fuerzas norteamericanas tomaron el puerto de Bizerta. Las fuerzas aéreas del Eje fueron impotentes para ayudar a sus tropas en tierra. El 8 de mayo, las líneas de frente avanzaban tan rápidamente que el Primer Ejército solo permitía solicitudes específicas de apoyo aéreo.

El 8 de mayo, la Luftwaffe pudo realizar solo sesenta salidas, algunas de ellas desde solo dos bases aéreas operativas que retuvieron en la península de Cabo Bon. El 9 de mayo hubo incluso menos salidas de la Luftwaffe, y el 10 de mayo no hubo ninguna. Los alemanes habían huido de los cielos tunecinos, evacuando qué aviones, equipos y personal podían.

Pequeñas embarcaciones que intentaban evacuar las tropas del Eje por mar fueron atacadas por combatientes. Un gran ejercicio de evacuación el 9 de mayo, cuando fue atacado por bombarderos ligeros de la Tactical Bomber Force y cazas DAF, se rindió rápidamente. Las grandes formaciones de las tropas del Eje se rindieron, pero algunas todavía se movieron hacia la costa, a pesar de que ningún barco pudo salir. En las montañas al norte de Enfidaville el 10 de mayo, el Primer Ejército italiano, incluido el Décimo Panzer alemán, la 90.ª División Ligera y la 164.ª División de Infantería, todavía se mantenía. La 90.ª División Ligera tenía el camino de la costa y estaba impidiendo que los Ejércitos Primero y Octavo se unieran.

El 12 de mayo se planeó una incursión de bombarderos ligeros en la 90 División Ligera. Las tropas aliadas estaban a solo 1.500 metros del enemigo, por lo que se colocó un bombardeo de artillería con humo amarillo tanto al norte como al sur de las posiciones de la 90.ª Ligera. Los bombardeos fueron precisos, y muy rápidamente las banderas blancas estaban por todas partes. Resultó ser el último ataque aéreo contra las fuerzas terrestres de la campaña del norte de África.

La captura de Túnez trajo la rendición del Eje y 250.000 prisioneros. Fue en la misma escala que la derrota alemana en Stalingrado, y fue aclamado como el cambio de rumbo. Y una vez más el poder aéreo había sido el decisivo "cambio de juego".

El éxito en el norte de África del apoyo de DAF al ejército se basó en la obtención de la superioridad aérea, que a su vez se basó en ganar la guerra aérea primero. La base integral para ganar la guerra aérea se derivó de la decisión estratégica de la RAF de comprar combatientes en lugar de bombarderos en picado. Y, por supuesto, el rendimiento superior del Spitfire en batallas aéreas de luchador contra combatiente fue un factor significativo.

Quizás los más importantes fueron los sistemas de control de apoyo aéreo / ejército a través de los grupos AASC, pioneros y mejorados entre el ejército y la fuerza aérea desde 1941 hasta 1943. En la campaña tunecina, en un terreno tan diferente del desierto, los mensajes 'flash' de AASC en el Ejército Se introdujeron HQ a ALO en los aeródromos de DAF. Esto mejoró mucho la capacidad de los ALO para comunicarse y explicar los nuevos desarrollos en el área de batalla a los pilotos. DAF desarrolló una plataforma en esta área en la que se podía ganar la superioridad aérea y, con suerte, mantenerse durante la invasión aliada planificada de Italia.

jueves, 8 de noviembre de 2018

SGM: El dominio aéreo antes de la toma de Túnez (1/2)

‘Zona de exclusión aérea’ para tomar Túnez

Parte 1 | Parte 2
Weapons and Warfare


Muy por encima de la isla de Malta, el teniente de vuelo australiano Bill McRae del 104 Escuadrón de la RAF luchó con los controles de un bombardero de Wellington bimotor. Estaba despegando para atacar la capital de Sicilia y el principal puerto de Palermo. Con vientos racheados y nubes bajas, gimiendo y crujiendo en su ascenso lento, el bombardero cayó y luego se elevó hacia arriba. Bill recordó que:




Poco después del despegue nos topamos con una nube turbulenta. Nuestro curso fue sobre el mar en el este de Sicilia, luego un giro hacia el oeste a través del estrecho de Messina y por la costa norte de Sicilia hasta Palermo.

Al estallar la Segunda Guerra Mundial, Bill McRae trabajaba para el Banco de Nueva Gales del Sur en el Reino Unido. Como no había fuerzas australianas en Gran Bretaña, se unió a la Royal Artillery antes de trasladarse a la RAF para entrenar como piloto. Al finalizar su entrenamiento, había volado al nuevo Wellington Mk VIII torpedo-bombardero a El Cairo, y más tarde fue enviado a Malta. En esa noche, el bombardeo a Palermo, a pesar del clima cada vez más malo, Bill fue consciente de la presión para hacer el trabajo.

A medida que nos acercábamos a la costa norte de Sicilia, la nube se despejó y pudimos identificar algunas islas y realizar el bombardeo. Dimos un rodeo de la costa a 10,000 pies hasta el momento de "bombardeo", luego abrazamos la costa hacia el objetivo, el puerto de Palermo.

Comencé a perder altura hasta 8,000 pies, y aumenté la velocidad a 160 nudos. Con la nariz baja, tuve una buena vista y vi un barco amarrado en los muelles. Al principio no hubo muchas críticas. No tuvimos ningún problema en identificar al objetivo y dejar que las bombas salieran de un palo.

Luego abrí los aceleradores y, con los motores gritando a las revoluciones máximas, di un giro pronunciado para escalar, intentando atravesar los estallidos, que ahora apuntaban al avión. Cuando volvimos a los 8,000 pies, me relajé y apreté la nariz para nivelarla.

Ambos motores se apagaron de repente. En ese instante, pareció que el tiempo se detuvo. Pasó por mi mente que nos habían golpeado. Luego, después de un par de segundos, los motores arrancaron.

Como de costumbre, al alejarse de un objetivo, Bill descubrió que su boca se había secado por completo. En otra operación para McRae y su tripulación, para cortar suministros alemanes, el objetivo era el puerto de Sfax en Túnez.

Despegamos a la luz del día, a las 1700 horas, y estaba encantado de estar en los controles de un Wellington, con el que estaba muy familiarizado con nuestras operaciones en Egipto. Volamos hacia el sur sobre el mar y luego giramos 90 grados hacia nuestro objetivo. Estaba oscuro cuando nos acercábamos a Sfax, y pudimos identificar nuestra posición en algunas islas al este de la ciudad. Habíamos subido a 6.500 pies e Ian había obtenido el viento para el bombardeo. El clima estaba despejado y los edificios en el puerto eran fáciles de identificar.



Cuando comenzamos nuestra carrera exactamente en el momento del 'blitz', otro avión lanzó una serie de bengalas. Ian hizo un par de bombardeos, y sin armas disparándonos, pensó que estaba en casa haciendo un ejercicio de entrenamiento. Volviendo al mar para otra carrera, con la luz de las bengalas, vimos un barco a unos pocos kilómetros de la costa. Dimos una vuelta para alinearnos, pero las llamas se apagaron. Teníamos nuestras propias bengalas, pero Ernie descubrió que había problemas con el hecho de que sus cables no funcionaban, lo que debería arrancar una gorra y armar la bengala. Incluso saqué los cordones de mis botas del desierto y los envié a Ernie para ver si eso ayudaba. Lanzó tres más, pero ninguno de ellos se encendió.

Esa nave tuvo un escape de suerte. Regresamos a Sfax y nos deshicimos de las bombas restantes. En el camino a casa el avión corrió como un pájaro. Parece que ella debió haber sabido que era su último viaje, ya que desapareció la noche siguiente junto con su piloto, mi buen amigo el Sargento de vuelo Iremonger y la tripulación.

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La incursión de Bill McRae y 104 Squadron RAF en Palermo fue solo una de muchas a principios de 1943 en la difícil búsqueda de obtener la victoria final sobre las fuerzas del Eje en el norte de África. A fines de marzo y abril de 1943 se intensificaron los bombardeos en infraestructura, suministros, bases de la Luftwaffe, puertos tunecinos como Sfax, Sousse, Bizerte y la capital, Túnez, y en Sicilia y el sur de Italia.

En los campos de batalla tunecinos, los bombarderos DAF no eran menos activos. El 7 de abril, el escuadrón Nº 3 de la RAAF de 239 Wing RAF recibió órdenes de emprender operaciones de bombardeo y asalto contra los numerosos convoyes de tropas alemanas que se retiraban hacia Túnez a lo largo de la carretera de Gafsa a Mezzouna. Se creía que los convoyes incluían las divisiones Panzer 10 y 21. El oficial de vuelo Tom Russell y el sargento de vuelo Rod McKenzie volaron con dos de los bombarderos Kittyhawk del escuadrón en la segunda de sus cuatro misiones ese día.
Llevamos seis bombas antipersonales de 40 lb. Cada uno tenía un palo de aproximadamente 18 pulgadas de largo que sobresalía de la nariz, para que explotaran por encima del suelo. En la carrera de bombardeos nos encontramos con un arma de fuego antiaérea Breda de 20 mm. Reclamamos cuatro impactos directos en vehículos y tres casi fallos, pero era imposible saber con certeza qué bombas causaron el daño.

Luego dimos la vuelta y volvimos a correr tiroteos contra los convoyes. En mi cuarta carrera, justo cuando crucé la carretera, recibí algunas huelgas en mi ala de estribor y otras en el fuselaje justo detrás de la cabina. Miré hacia abajo y vi que el fuego antiaéreo venía de un emplazamiento de arma. Después de ganar algo de altura, me lancé para atacar y después de un par de ráfagas, el fuego desde el puesto de armas se detuvo. Mi informe muestra que reclamé un puesto de armas y mi libro de registro que también reclamé como transportista de tropas.

El líder del escuadrón Brian Eaton dirigió esta misión de doce bombarderos Kittyhawk, que también incluyó al líder del escuadrón Bobby Gibbes. El libro de registro de operaciones del escuadrón muestra:

Deber: Bombardeo M / T [transporte de motor] en una carretera en el área de Maharis

Tiempo subido: 1045

Tiempo hacia abajo: 1150

Detalles de Sortie o Flight: A / C [aeronave] se dirigió al norte, y voló sobre el mar hacia Maharis y luego giró hacia tierra, donde se vieron 40 M / T en la carretera principal de la costa y se bombardeó con precisión en P / P. U6513: 4 golpes directos y 3 fallos cercanos se anotaron en el camino. Ligero fuego Breda encontrado. No E / A (aviones enemigos) fueron vistos o reportados.

Una de las otras misiones de ese día fue liderada por el líder del escuadrón Bobby Gibbes, y el Libro de registro de operaciones del escuadrón muestra:

Deber: bombardear y pisotear M / T [transporte motorizado] en la carretera Maharis-Gafsa

Tiempo subido: 1515

Tiempo hacia abajo: 1629

Detalles de Sortie o Flight: Una concentración justa de 40+ M / T fue bombardeada, consiguiendo un flamígero M / T, luego se le disparó con el reclamo total resultante, 6 M / T destruidos, 16 dañados y 20+ cuerpos. Se encontraron antiaéreos medianos pesados ​​precisos y fuego de Breda.

Un total de veintisiete pilotos volaron en las cuatro misiones ese día, en cuarenta y cinco salidas individuales. No se perdieron pilotos.

Se cree que el Coronel Count von Stauffenberg, quien condujo para estar con los tanques y tropas líderes de la 10 División Panzer cerca de Mezzouna, pudo haber sido herido en estos ataques de ataque. Perdió el ojo izquierdo, la mano derecha y dos dedos en la mano izquierda y, después de la evacuación, pasó tres meses en el hospital de Múnich. Más tarde, fue uno de los principales miembros del complot fallido del 20 de julio de 1944 para asesinar a Hitler, por el que fue ejecutado.

Desde el 25 de abril, los escuadrones del 239 Ala del DAF se lanzaron a una campaña concentrada contra el envío para evitar que los suministros llegasen a las asediadas fuerzas del Eje en Túnez. Los Kittyhawks de 3 y 450 escuadrones RAAF bucearían desde hasta 10,000 pies para lanzar una bomba de 500 libras, a veces tan bajas como 1,000 pies, dependiendo de la intensidad del fuego antiaéreo. Entre mediados de abril y el 9 de mayo, 3 y 450 escuadrones realizaron 840 salidas contra el envío del Eje.

Debido a la consecuente destrucción masiva de suministros marítimos, a finales de marzo los vuelos de transporte aéreo de la Luftwaffe habían aumentado a alrededor de 150 por día entre Sicilia y Túnez. Con un transporte Junkers Ju52 capaz de transportar dos toneladas y media y el gigante Messerschmitt Me323 de seis motores, más de diez toneladas, se estimó que podían cubrir hasta un tercio de las necesidades diarias de suministro del Eje. Para ahogar la última línea de vida restante del enemigo, la Operación FLAX se lanzó a principios de abril.

Los bombarderos de las Fuerzas Aéreas Estratégicas, Tácticas y del Desierto del África Noroccidental intensificaron sus incursiones en las bases aéreas del Eje, mientras que los combatientes fueron lanzados para interceptar aviones de transporte en las rutas aéreas. Los días 10 y 11 de abril, la Operación FLAX comenzó a pagar enormes dividendos, cuando los relámpagos P-38 de la Duodécima Fuerza Aérea de los Estados Unidos reclamaron no menos de cincuenta de los transportes tri-motor Ju52 / 3m. Sin embargo, peores pérdidas para la Luftwaffe vendrían.

Sobre el Cabo Bon el 16 de abril, Neville Duke estaba volando con otros dos Spitfires de 92 Escuadrón de la Royal Air Force cuando vio una formación de dieciocho transportes enemigos que volaban cerca del nivel del mar. Eran los trimotores Savoia-Marchetti SM.82s. Duke llamó a su líder y luego se convirtió en una picada de ataque. Debido a su velocidad, Duke solo logró una breve ráfaga en su primer avión objetivo. Se acercó a un segundo Savoia, disminuyendo su velocidad para que sus proyectiles de cañón barrieran la longitud de su fuselaje.

Después de tirar su Spitfire por encima de la Savoia, lo vio caer rápidamente en el mar. Duke también reclamó un segundo SM.82, para alcanzar ocho victorias en el norte de África. Una vez más, las habilidades de vuelo de Duke eran letales, y parecía ser indestructible. Mientras cinco Savoia SM.82s fueron derribados en el encuentro, la suerte se agotó para el Comandante de Ala "Widge" Gleed del Escuadrón 244 que estaba perdido.