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lunes, 27 de marzo de 2017

Biografías: Võ Nguyên Giáp (Vietnam)

Võ Nguyên Giáp


El general Giáp en 2008.

General
Años de servicio 1926 - 1981
Lealtad Vietnam
Participó en Guerra de Indochina, Guerra de Vietnam y Conflicto Sino-Vietnamita
Nacimiento 25 de agosto de 1911 (100 años) en An Xa, Indochina

Võ Nguyên Giáp es un militar vietnamita nacido el 25 de agosto de 1911 en An Xa, provincia de Quảng Bình. Era hijo de un campesino que, aunque carecía de tierras, sabía leer y escribir y luchó toda su vida contra el régimen colonialista impuesto a su país.

Revolucionario
Comenzó su vida política en el movimiento estudiantil en 1926 e ingresó en organizaciones clandestinas por la independencia de Vietnam. Cuando estudiaba en la Universidad de Hanói en 1933 conoció a Dang Xuan Khu, que más adelante adoptaría el seudónimo de Trường Chinh, quien lo convenció de ingresar al Partido Comunista de Indochina, que más adelante se fraccionaría en tres partidos comunistas (uno camboyano, otro laosiano y el vietnamita).
En 1938 se casó con la tailandesa Dang Thi Quang. En 1939 publicó su primer libro, conjuntamente con Tru'ó'ng Chinh, titulado La cuestión campesina.

Guerrillero perseguido
En septiembre de 1939, tras la prohibición del Partido Comunista, Giáp se trasladó a China donde conoció a Ho Chi Minh con el que trabajó por la independencia de su país y al que siempre se mantuvo muy fiel y leal.[1]
La policía francesa detuvo a su esposa y a su cuñada utilizándolas como rehenes para presionar a Giáp y lograr que se entregara. La represión fue feroz: su cuñada fue guillotinada y su mujer condenada a cadena perpetua, muriendo en la prisión después de tres años a causa de las brutales torturas. Los verdugos galos también asesinaron a su hijo recién nacido, a su padre, a dos hermanas y a otros familiares.
Participó en la conferencia de Chingsi en mayo de 1941 en la cual se formó el Frente de Liberación de Vietnam cuyo nombre abreviado se pronuncia, en vietnamita, Viet Minh.[2]
A finales de ese año Giáp se trasladó a las montañas de Vietnam para crear los primeros grupos guerrilleros. Allí estableció una alianza con Chu Van Tan, dirigente del Tho, un grupo guerrillero de una minoría nacional de Vietnam del noreste. En las navidades de 1944 capturó un puesto militar francés, tras haber formado los primeros batallones de sus fuerzas armadas. A mediados de 1945 tenía ya unos 10.000 hombres bajo su mando y pudo pasar a la ofensiva contra los japoneses que habían invadido el país.

Giáp y Ho.

La lucha contra los franceses
Tras el triunfo de la insurrección general de agosto de 1945, y la proclamación en septiembre de la independencia de la República Democrática de Vietnam, Giáp quedó como comandante en jefe del ejército popular.
Comenzada de nuevo la guerra en diciembre de 1946 tras el bombardeo de Haiphon por la escuadra francesa, se replegó a China hasta que en octubre de 1950 ocupó la zona montañosa fronteriza, gracias a la posesión de una retaguardia segura tras el triunfo de Mao Zedong. A partir de entonces, la guerrilla se generalizó por Vietnam y Laos, aunque siempre consideró que sólo la formación de un auténtico ejército podría derrotar a las fuerzas coloniales.
Giáp dio varios pasos en esa dirección y el 25 de julio de 1948 lanzó un ataque contra los puestos de Phu Tong Hoa al sur de la Ruta Colonial 4. Los vietnamitas tomaron por sorpresa a los franceses y cargaron sobre ellos con su superioridad numérica llevándose a varios soldados franceses, entre ellos a su oficial superior. Pese a estas ventajas la artillería del Viet Minh fue destruida por los hombres a las órdenes de Francia. A continuación los ataques fueron primero contenidos, aunque esa misma noche los asiáticos habían perdido fuerza y el alférez Belarot, oficial al mando de las fuerzas francesas, ordenó un contraataque que terminó por desarticular la ofensiva vietnamita. Se ordenó retirada dejando más de 200 vietminhs muertos.[3]
Tras una derrota como esa, donde tenía muchas bazas para ganar y no lo logró, Giáp quedó consternado por la derrota y comenzó a planificar las siguientes acciones.[3]

Cao Bang
La primera gran victoria la logró en la Batalla de Cao Bang dentro de la Operación Hong-Phong [2]. El 18 de septiembre de 1950 lanza a unos 10 000 hombres contra Dong-Khá, defendida por 2000 soldados franceses y 3500 marroquíes que no ofrecieron demasiada resistencia. Al mes siguiente destruye la columna que descendía desde Cao Bang y la de refuerzo que había ascendido por la Ruta Colonial 4 para recuperar Dong-Khá y permitir una retirada segura. Los galos no consiguieron ni una cosa ni la otra, además tuvieron que abandonar Lang Son y destruir 1 300 toneladas de material y municiones.[4]
Pero Giáp no era todavía un buen táctico, ni siquiera un buen estratega y tuvo que cosechar aún serias derrotas, siendo la más dura de todas la sufrida en la Vinh Yen, donde la pericia del general Jean-Marie De Lattre de Tassigny y su mejor dominio de las nuevas armas, como el napalm, causaron una fuerte derrota, con la destrucción de varias de las unidades vietnamitas que le costó a Giáp meses recomponer.[5]
Sin embargo Giáp ha sido considerado en varias ocasiones como un hombre paciente6 y en diciembre de 1952 lo demostró al eludir el enfrentamiento contra las tropas coloniales lanzadas en la Operación Lorena y obligarlos a perseguir a su dos divisiones por terreno selvático donde le tendieron varias emboscadas. El material capturado por los franceses no significó una dura pérdida y pudo mantener al grueso de sus fuerzas a salvo.[4]

Điện Biên Phủ
A finales de 1953 Giáp aceptó el reto francés de una batalla definitiva en Điện Biên Phủ, en la que, tras 55 días de asedio y la toma del aeropuerto, la guarnición francesa cayó el 7 de mayo de 1954.[7]
Las autoridades francesas consideraban que Điện Biên Phủ era una fortaleza de primer orden capaz de resistir cualquier asalto, pero el éxito vietnamita radicó en el plan de Giáp de "un ataque y un avance más lentos, pero más seguros... atacar para vencer, no atacar sino cuando se tiene la certeza de la victoria". En vez de un ataque de envergadura en poco tiempo, los vienamitas ejecutaron entonces una campaña a mayor plazo, que comprendió una serie de ataques contra puntos fortificados que se sucedieron hasta la derrota total de los franceses y la captura de su Estado Mayor por los vietnamitas.[8]

Dos héroes. En 1957, el presidente vietnamita Ho Chi Minh (de blanco) encabeza una columna que pasa revista a una unidad armada. A su lado, Vo Nguyen Giap. - Fotografía Diario Clarín 




Điện Biên Phủ fue uno de los escasos episodios en que, en el período de los siglos XIX y XX que abarca desde el bloqueo francés del Río de la Plata hasta la victoria de los afganos sobre los ingleses en su retirada de Kabul, un pueblo agredido y con una economía agrícola relativamente primitiva lograba derrotar al ejército de una de las grandes potencias, sostenido por una industria bélica de alta tecnología.[9]

Võ Nguyên Giáp, fecha desconocida

Ministro de Defensa
Tras la Conferencia de Ginebra, que daría de nuevo la independencia a los cuatro estados de la antigua colonia, Vietnam quedó dividido y el sur siguió bajo la influencia de la antigua potencia colonial y la dependencia de la asistencia militar y conducción política de 30 000 asesores enviados por Estados Unidos. Giáp se convirtió en ministro de Defensa de Vietnam del Norte, donde comenzó una revolución socialista.
Desde su cargo transformó el Vietminh en las Fuerzas Armadas de la República Democrática de Vietnam y prosiguió los contactos con China, Corea del Norte y especialmente con la URSS para lograr el armamento y entrenamiento necesario para llevar a cabo la anexión de la República de Vietnam. Sobre todo con la ayuda de la URSS levantó una pequeña, pero efectiva Fuerza Aérea,[10] un fortísimo ejército de tierra (especializado en lucha guerrillera) y una pequeña Armada.
En 1959, dirigido por el Vietcong o Frente Nacional de Liberación de Vietnam del Sur, estalló un levantamiento simultáneo contra el gobierno pro-estadounidense de Vgo Dinh Diem, lo que se considera la Segunda Guerra de Indochina o guerra de Vietnam. Giáp comenzó a mandar suministros y fuerzas hacia el Sur en apoyo del Vietcong y entre los dos hicieron retroceder al ARNV hasta lograr abarcar extensas zonas rurales, movilizar a miles de personas y tomar el poder en muchas aldeas.
Los primeros asesores estadounidenses murieron en Vietnam cuando el 8 de julio de 1959 el Vietcong atacó una base militar en Bien Hoa al noreste de Saigón.[6] Los asesores enviados desde Estados Unidos confirmaron la impresión de que el ARVN no podía ganar aquella guerra por muchos medios y material que les enviasen y, antes o después, sería derrotado.
Por su parte Giáp y el Politburó de Hanoi propugnaron por llevar el peso de la guerra desde el Norte.[6]

Contra Estados Unidos
Estados Unidos envío miles de soldados pare reforzar a sus 60.000 asesores que ya servían en Vietnam del Sur, llegando a superar medio millón de efectivos en 1969. Los norteamericanos fueron desplegados principalmente en los alrededores de Saigón, en la base de Đà Nẵng, en la Zona Desmilitarizada y las Tierras Altas Centrales, a la vez que bombardeaban el Norte.
Giáp organizó la defensa del Norte y al mismo tiempo que dirigía las operaciones en el Sur contra el ejército sudvietnamita y norteamericano. Cuando los estadounidenses lograron cortar los suministros enviados por mar amplió la Ruta Ho Chi Minh.
Como en la lucha contra los franceses, el General probó el enfrentamiento directo con el Ejército de los Estados Unidos y también cosechó una seria derrota durante la Batalla del valle de Ia Drang.11 Sin embargo, supo aprender del error y desde entonces trató de rehuir el combate directo de grandes formaciones contra la potencia de fuego norteamericana, al mismo tiempo que acumuló hombres y armas durante dos años para lanzar una gran ofensiva.[6]
En 1968 realizó dos de sus acciones más controvertidas y según sus enemigos, dañinas para sus fuerzas. El Sitio de Khe Sanh y la Ofensiva del Tet, ambos supuestos fracasos. Sin embargo Giáp consiguió convertir la derrota militar de la Ofensiva en un éxito político, al demostrar a los norteamericanos que todas sus victorias y sus dos años de participación en el conflicto no habían debilitado a los comunistas, al tiempo mostrarles que se enfrentaban a una guerra interminable. Tanto es así, que unos meses después Giáp lanzó la llamada Ofensiva del Mini Tet.[6]
En 1972 Giáp organizó la llamada Ofensiva de Pascua con la esperanza del que el ARNV se desmoronara. Aunque en algunos casos así fue, en otros las tropas del Sur aguantaron como una roca, la presidencia de Saigón cambió a parte de la corrupta cúpula militar por oficiales competentes y los aviones y barcos de Estados Unidos detuvieron el avance en los momento más álgido. Por otra parte Giáp no supo utilizar los numerosos carros de combate para lograr un avance sistemático y terminó perdiéndolos ante el fuego enemigo. Tampoco pensó en concentrar sus fuerzas sobre un punto para partir Vietnam del Sur en dos, lo que le hubiera concedido un gran ventaja o incluso la victoria[6] anticipada.
Después de la aparente derrota militar, pese a lograr una clara mejora en la posición estratégica, la persona del ministro de Defensa pareció perder autoridad. Poco se sabe de las reacciones dentro del Politburó norvietnamita ni si la derrota de Pascua fue una causa o no; pero, después de 1972 la figura de Giáp comenzó a quedar eclipsada por la de su protegido, el general Van Tien Dung, quien comandó la Ofensiva de Primavera de 55 días de duración y la toma de Saigón el 30 de abril de 1975.

La invasión de Camboya
La invasión de la Kampuchea Democrática supuso la vuelta de Giáp a los primeros puestos de la escena política vietnamita y, a la larga, su caída en desgracia.
En 1978, menos de tres años después de tomar el poder los Khemeres Rojos, Giáp dirigió la invasión de Camboya. En menos de 20 días la totalidad del país era controlada por las fuerzas de Hanoi. El General nuevamente había llevado a sus hombres a la victoria; bien es verdad que la negligencia de los dirigentes camboyanos, encabezados por Pol Pot, más acostumbrados a exterminar a sus propios compatriotas que a luchar con ejércitos motivados, se lo puso muy fácil. La invasión se hizo por varios motivos: ciertamente la Kampuchea del Arka podía ser una pequeña amenaza, pero amenaza después de todo, para el recién unificado Vietnam; también se ha postulado el deseo del país asiático por controlar toda la península de Indochina.[6]

Incursión de China
El 17 de enero de 1979, 86.000 soldados chinos atacaron en tres frentes diferentes del norte vietnamita. Se dirigieron hacia las provincias de Cao Bang, Loa Cai y Lang, reforzados por carros de combate y más soldados hasta totalizar 200.000.[12] Los chinos lograron ocupar Lang Son el 5 de marzo, pero la resistencia vietnamita fue mucho mayor de lo esperado y las tropas chinas se retiraron tras sufrir más de 20 mil bajas, 6.954 muertos y 14.800 heridos.[13]

Sin cargos

En cualquier caso Giáp apostó fuerte por la lucha política prolongada. Esta lucha le supuso finalmente su caída en desgracia. Võ Nguyên Giáp fue expulsado del Ministerio de Defensa en 1980 y del politburó en 1981.[6]
Giáp también ha sobresalido como escritor, especialmente de temas militares y guerra de guerrillas.
En julio de 1992, le concedieron la orden de la Estrella del Oro, el honor más alto del Vietnam socialista.
En 2009 participó de las protestas contra los grandes proyectos mineros para la explotación de bauxita en Vietnam y sus efectos sociales y ambientales.[14]

Valoración
Si a Ho Chi Minh se le atribuye el mérito ideológico de sus victorias contra japoneses, franceses y estadounidenses; de Giáp es el mérito militar con ejemplos como:

  • La estrategia de guerra prolongada desplegada frente a un enemigo muy poderoso[15] (en forma similar a Mao).
  • La concepción y práctica de combinar el despliegue de las fuerzas políticas de masas con las fuerzas militares[16] y la transformación de unas en otras; así como de la combinación de fuerzas armadas locales y regionales, con el ejército; de las guerrillas y milicias locales, con las tropas regulares; de la guerra de guerrillas con las insurrecciones urbanas; de la guerra de movimientos y de posiciones, con insurrecciones generales (como la de agosto de 1945 contra los japones17 y las de la primavera de 1975 contra el gobierno Thieu, instalado por Estados Unidos[18]); de la guerra campesina con la política obrera; y de la guerra de liberación nacional, con la lucha social por la tierra[19] y el socialismo.
  • La organización del Viet Minh de una fuerza guerrillera a un ejército capaz de medirse con la famosa Legión Extranjera y tomar cualquier posición pese a fuertes bajas.[20]
  • La vuelta a la guerrilla cuando era necesario, reconvirtiendo al EVN en una fuerza casi irregular de la que se ha dicho que tratar de inmovilizar al Ejército de Vietnam del Norte era como intentar sacar sangre de una piedra.[6]
  • La motivación tan grande que lograba imprimirle a sus soldados, valga el ejemplo de los tatuajes en el pecho de muchos de ellos con la frase nací en el Norte para morir en el Sur.[6]
  • La adaptación de las células guerrilleras a 3 hombres que se apoyaban y se daban ánimos mutuamente.[21]
  • Su modo de vida, relativamente sencillo, que transmitía a sus oficiales y que hacía que los soldados aguantasen mejor las penalidades de la Ruta Ho Chi Minh o la vida en los túneles. Muy alejado de los ostentosos y corruptos modos de muchos oficiales survietnamitas.[6]
  • Giáp y su método de lucha, se convirtió en fuente de inspiración para muchos o todos los movimientos guerrilleros de los años 70 y 80 como el Frente Polisario en el Sáhara Occidental contra Marruecos,[22] aunque muy pocos de ellos han logrado los éxitos obtenidos por el general vietnamita.



Un genio de la logística
Sin duda es mérito del General el haber podido mover desmontadas por la selva, armar y suministrar munición a cientos de pesadas piezas de artillería, para convertir a la maravilla del ingenio militar francés en una ratonera, para sorpresa y asombro de todos.[2]
Además de lograr emplazar todas sus piezas de tal forma que no pudieron ser encontradas, convertir en inútil el empleo del napalm,[5] mantenerlas operativas pese a las lluvias monzónicas[7] y abatir muchos cazas cuando salieron a destruirlas.[23] Y todo eso sobre colinas, entre la selva y a miles de kilómetros de sus fuentes de suministros.

Un estratega mejorable
Varios errores y fallos indican que como estratega Giáp no era tan sobresaliente como lo era en el campo de la logística.

  • En la Batalla del delta del río Rojo no tuvo en cuenta la superioridad de medios, especialmente aéreos, con que contaban los franceses; en la guerra contemporánea se argumenta comúnmente que quien controla el cielo controla la tierra, y en este caso el comentario fue acertado.
  • En la Ofensiva de Pascua no supo cómo mover y utilizar los carros de combate de que disponía para romper el frente enemigo y permitir a la infantería avanzar, misión para la que fueron ideados los tanques.24 En Lon Son habían logrado tomar todas las posiciones de las Boinas Verdes, pero años después no supo emplearlos y perdió con ellos la posibilidad de una gran victoria, gran cantidad de aquellas armas y mucho hombres. Además se limitó a lanzar oleadas humanas una tras otra hasta quedarse sin hombres sin darse cuenta que esa estrategia solo conducía a la pérdida de vidas humanas frente a la potencia de fuego de los barcos y aviones estadounidenses.
  • La victoria de la Ofensiva de Primavera en 1975 es explicable sin embargo por los fundamentos de la estrategia del Ministro de Defensa Giáp: las fuerzas armadas regionales ligadas a sólidas organizaciones de masas se habían reforzado constantemente en campos y ciudades y estuvieron listas para unirse a las fuerzas regulares para la ofensiva militar y la insurrección,[25] que liquidaron definitivamente las tropas de Thieu y causaron la huida de todos los asesores y apoyos estadounidenses.

Un pésimo táctico
En el campo de batalla es donde Giáp contaba con menos aptitudes.
Muchas veces se limitaba a ordenar carga tras carga con poca consideración por el número de hombres que pudiera perder con tan simple táctica. Esta fue una de las razones que le causó la derrota en la Batalla de Phu Tong Hog.
Más claramente se vio el desinterés por la vida de sus hombres en la Batalla de Điện Biên Phủ, donde tuvo que pedir una tregua de varias horas a los franceses para retirar los cadáveres que cubrían las colinas de Beatriz. A punto estuvo de perder el control sobre sus hombres, que se sublevaban ante una muerte cierta o se entregaban a los franceses pese a ir ganando y saber lo que les pasaría si eran descubiertos por los suyos.[5] Aunque Giáp reconocería años después sentirse aliviado por no tener que enviar cargas masivas,[7] como querían sus aliados chinos, lo cierto es que hasta que no fue consciente del peligro en que actuaban sus hombres no comenzó a cavar zanjas con las que pudieran avanzar sin ser barridos por las ametralladoras coloniales.
Este punto, la utilización "inmisericorde" de sus hombre para derrotar a sus enemigos, es también fruto de controversia. Se le reconoce su paciencia y concienzuda preparación de casi todas las grandes actuaciones que realizaba; sin embargo en la Ofensiva del Tet perdió muchísimos hombres contra ejércitos netamente superiores, inferioridad de la que era consciente. Es más, aun conociendo que los estadounidenses contraatacarían con hombres y helicópteros, mando al Vietcong resistir en las posiciones tomadas, lo que resultó demoledor contra aquella fuerza, que quedó prácticamente aniquilada. Este punto abre la duda de si fue una imprudencia o error de Giáp, o una estratagema seguida para librarse de una fuerza independiente de su mando y con base en el Sur [6]
También sus enemigos le atribuyen a él o a la cúpula dirigente de Hanoi, a la que pertenecía, crímenes de lesa humanidad como las matanzas de Hué, que se llevaron a cabo durante la Ofensiva del Tet, que fueron claramente planificadas y pacientemente llevas a cabo contra los representantes de la autoridad survietnamita que habían asesinado a miles de simpatizantes del Vietcong.
Pese a esas características, el general Võ Nguyên Giáp es considerado un héroe en su país y en muchos países, porque logró derrotar en toda la línea al ejército más poderosos del mundo, modelo que trataron de imitar posteriormente muchos líderes guerrilleros de formación comunista en todo el Mundo, casi siempre sin éxito.

Notas y referencias

1. David Solar, Ocaso Francés en Indochina, nº 62 de La aventura de la Historia, Arlanza Ediciones, Madrid, diciembre de 2003
2. Peter Batty, Visiones de la guerra. La batalla de Dien Bien Fu, editor Margaret Harris, Pamplona, IVS (Internacional Video Sistemas), D.L., 1990
3. Varios, La Ruta de la Muerte, fascículo 2 de Cuerpos de Elite, Editorial Delta, Barcelona, 1986, ISBN 84-7598-184-4
4. Varios, Crónica del siglo XX, Plaza & Janés Editores, Barcelona, 1986, ISBN 84-01-60298-X
5. David Solar, Dien Bien Phu, el Mundo en Vilo, nº 67 de La aventura de la Historia, Arlanza Ediciones, Madrid, mayo de 2005
6. Varios, Nam, Crónica de la guerra de Vietnam, 1988, Editorial Planeta-De Agostini, Barcelona, ISBN 84-396-0755-6.
7. a b c Varios, Artilleros de Giáp, fascículo 90 de Cuerpos de Elite, Editorial Delta, Barcelona, 1986, ISBN 84-395-0337-7
8. General Giap 1971 Guerra del pueblo, ejército del pueblo. México D.F.: Serie popular Era, p.p. 170-176.
9. Anne de Courcy, El imperio humillado, nº 37 de La aventura de la Historia, Arlanza Ediciones, Madrid, noviembre de 2001
10. Varios, Guía ilustrada de guerra aérea sobre Vietnam II - Tecnología militar, Ediciones Orby, Barcelona, 1986, ISBN 84-7634-712-X
11. Varios, 1º de Caballería: Vietnam, nº 9 de Cuerpos de Élite, Barcelona, Planeta de Agostini, 1986, ISBN 84-7598-185-2
12. ChinaDefense.com - The Political History of Sino-Vietnamese War of 1979, and the Chinese Concept of Active Defense
13. Work summary on counter strike (1979-1987); The rear services of Chinese Kunming Military Region.
14. Restrepo, Iván 2009 "La nueva gran batalla de Vo Nguyen Giap"; La Jornada, 13 de julio de 2009.
15. general Giap 1971 Op.cit. p.p.35, 55-57.
16. Giap, Vo Nguyen y Van Tieu Dung 1976 "Conjugar las fuerzas de las masas con las del ejército"; El arte de la guerra revolucionaria. Bogotá: Ediciones Futuro, p.p. 51-53.
17. General Giap 1971 Op. cit. p.p. 78-92.
18. Giap, V.G. y V.T. Dung 1976 Op.cit. p.p. 42
19. General Giap 1971 Op.cit. p.39
20. Varios, Irregulares, capítulo 12 de Soldados, BBC, Londres, 1984
21. On Guerrilla Warfare
22. David Solar, Sin Solución. Sáhara, 30 años de conflicto, nº 89 de La aventura de la Historia, Arlanza Ediciones, Madrid, marzo de 2006
23. Varios, Aviación, capítulo 7 de Soldados, BBC, Londres, 1984
24. Varios, El carro de combate, capítulo 5 de Soldados, BBC, Londres, 1984
25. Giap V.G. y V.T. Dung 1976 Op.cit. p. 49.


Wikipedia

lunes, 4 de julio de 2016

Guerra de Vietnam: La batalla de Hue (1968)


La Batalla por Hue, Vietnam 1968 

por Luis Puesan 

Hue era la antigua capital imperial de Vietnam y durante la guerra de Vietnam, se celebra ahí una de las batallas con más importancia histórica en ese conflicto. Esta batalla fue librada durante la ofensiva Tet entre el 31 de enero y el 25 de febrero de 1968. En la cual se enfrentan las unidades del 1° y 5° regimientos de infantería de la 1° División de Marines y divisiones de infantería del ejército de Vietnam del Norte (EVN). 

Los antecedentes y preparativos 
Para finales de 1967, las operaciones militares de los norteamericanos se habían estancado en Vietnam. La intensa campaña de bombardeos estratégicos a las posiciones del Viet-Cong y Vietnam del Norte, no había alcanzado los logros esperado por el Pentágono. Por otro lado, el general William Westmoreland, comandante de las fuerzas militares norteamericanas en Vietnam del Sur, creía que sus planes de usar la aviación en masivos ataques de desgate, había puesto un alto a la infiltración de soldados y material de Vietnam del Norte. Los militares norteamericanos esperaban entablar una batalla decisiva con las fuerzas del general Nguyen Giap, donde la artillería y el poder aéreo norteamericano iba ser el factor decisivo del encuentro. A finales de 1967, los norteamericanos ya habían ideados planes para atacar el oeste de Khe Sanh hacia Laos y cortar en la ruta de abastecimiento del Camino de Ho Chi Minh de Vietnam del Norte. 



Mapa de las posiciones iniciales antes de la batalla

A finales de diciembre de 1967, los norteamericanos pusieron en práctica una serie de movimiento de tropas para emplazar una nueva zona táctica de operaciones de la 1° división de Marines. Uno de sus los regimientos, el 1° regimiento de infantería, fue movido mas al norte con la responsabilidad del paso del curse de carretera Hai Van, al norte de la división. Como segunda misión tenia la responsabilidad de proteger la guarnición militar de Phu Bai, la cual actuaba como fuerza de protección de las rutas de acceso a la ciudad de Hue por el oeste. 

 

Mientras los norteamericanos planeaban, el general Giap, jefe supremo del Alto Mando norvietnamita, y su estado mayor estaban también preparando la segunda fase de una operación a gran escala previamente desarrollada para la primavera de 1968. La primera fase de esta operación ya había terminado en otoño de 1967. Esta primera fase comprendía una serie de ataque en distintas zonas en Vietnam del Sur para probar el escalafón de mando de sus fuerzas. La segunda fase, llamada Ofensiva Tet, fue planeada para llevarse acabo en la primavera de 1968 cuando se celebrarán las festividades de los días feriados del año nuevo lunar vietnamita; llamado Tet. Una vez alcanzado el éxito de esta fase, había una tercera fase final conocida como la Segunda Oleada, cual causaría el colapso de la asistencia militar de los Estados Unidos a Vietnam del Sur y el levantamiento popular de las masas de ese país a favor de una reunificación. 

La Ciudad de Hue en 1968 
La ciudad de Hue esta dividida en el centro por el río Perfume. Esta era la segunda ciudad de importancia de Vietnam del Sur. Al norte del río estaba la ciudad intramuros que sirvió como la ciudad imperial a los antiguos emperadores de Vietnam y en esta se encontraba el cuartel general del 1° Cuerpo del ejército de Vietnam del Sur (1CEVS). 

Hacia el sur del río Perfume se encontraba la antigua colonia francesa, la Universidad de Hue y la base de operaciones del Comando de Asistencia Militar Vietnam de los Estados Unidos (CAMVEEUU). 

Hue en 1968 era un centro de transportación de mayor importancia donde los suministros y materiales de las fuerzas militares de Estados Unidos y Vietnam del Sur eran transportados a las unidades del norte de país. La carretera No.1 y la línea de ferrocarril que pasaban la ciudad, se comunicaban a Da Nang con la zona desmilitarizada y la frontera con Vietnam del Norte. A su vez, el río Perfume desemboca en el Golfo de Tonkin haciendo la transportación fluvial una de las fuentes de abastecimiento de mayor importancia de Vietnam del Sur. Los muelles de esta ciudad eran objetivos muy valuables para suplir las fuerzas militares si las rutas terrestres eran bloqueadas por el enemigo. 

La Ofensiva Tet 
La ofensiva Tet comenzó el anochecer del 29 de enero de 1968, las fuerzas del Viet-Cong y del Vietnam del Norte lanzan un ataque masivo y simultáneo en todas las regiones de importancia de Vietnam del Sur. Este ataque toma por sorpresa por igual a los norteamericanos y sur-vietnamitas; porque el ataque ocurre después de varias horas que se firmara un cese de hostilidades para respectar las festividades nacionales. 

Se día en Hue, por fortuna para el general Ngo Luang Truong, el comandante del 1CEVS, la ciudad no fue una de las primeras ciudades atacadas durante el comienzo de la ofensiva. Al amanecer del 30 de enero, el general Luang ya había puesto en alerta sus unidades. Las medidas de seguridad impuestas en la ciudad previnieron que las fuerzas norvienamitas ocuparan la ciudad completamente cuando estas atacan a las 0340 horas del día 31. 

Las fuerzas norvietnamitas que atacaron la ciudad tenían dos objetivos principales: 

El cuartel general del 1CEVS 
La base de operaciones del CAMVEEUU. 
Los norvietnamitas habían acumulado 10 batallones de infantería del 4° y 6° regimientos de infantería. El batallón 802° tenia ordenes de ocupar el sur de la ciudad intramuros. Mientras el batallón 806° actuaría como fuerza de bloqueo al noreste cerca de la carretera No.1 y prevenir cualquier intento de envío de refuerzos de los Marines desde Phu Bai, mientras el batallón 810° tenía la misma misión al noreste de la ciudad. 

Cuando los reportes del ataque a Hue llegan al cuartel general de la 1° división de Marines en Phu Bai, de inmediato es despachada una fuerza rápida de refuerzo al CAMVEEUU. Esta fuerza estaba compuesta por la compañía A / 1° Batallón /1° Regimiento de Infantería. Fue transportada en camiones a través de la Carretera No.1. Luego se unen al convoy 4 tanques M-48 del 3° Batallón / 3° Regimiento de Infantería ya cerca de la ciudad. 

Cuando el convoy llega al sur del canal Phu Cam son emboscados por el 1° batallón de infantería norvietnamita. Los norteamericanos se quedan estoqueados en el canal pero llegan a comunicar su situación a la base de Phu Bai. Luego se decide enviar la compañía G / 2° Batallón/ 5° Regimiento de Infantería al norte de la posición del convoy al mando del teniente coronel Marcus Gravel, comandante del 2° Batallón. Este consigue enlazar con el convoy y al ver la situación ordena a las dos unidades hacer un avance rápido a las posiciones del enemigo sin pararse a enfrentarlos para de esta manera entrar a la ciudad y llegar a la base de operaciones del CAMVEEUU. 

Dentro de la base, los Marines logran reorganizar la defensa de la misma y evacuan los heridos. Pero no se había ya llevado a cabo esas operaciones, cuando el coronel Gravel recibe una orden de cruzar el río Perfume y enlazar con las tropas del general Ngo Luang Truong en la ciudad intramuros. Gravel decide dejar a la compañía A y seguir las órdenes con la compañía G apoyada por los 4 tanques M48. Al cruzar el puente Nguyen Hoang siguiendo hacia la ciudad intramuros, los infantes de marina norteamericanos son emboscados en el medio del puente por un fuego cruzado de ametralladoras. Gravel viendo que no podía seguir su avance ordena a su fuerza regresar a la base de operaciones del CAMVEEUU. Terminando así el primer día de combate en Hue para los norteamericanos. 

Reevaluaciones 
Después del asalto inicial, las fuerzas norvietnamitas llegan a la conclusión de que no era posible tomar la ciudad en un día como se había planeado. Cinco batallones de infantería adicionales son traídos para reforzar las unidades ya envuelta en el ataque, aumentando el total de tropas norvietnamitas a unos 6000 soldados. Los norvietnamitas deciden defender las zonas ocupadas de la ciudad para detener cualquier intento de recuperar la ciudad por parte de los norteamericanos y sur-vietnamitas. Al mismo tiempo, los norteamericanos hacían desesperados intentos de reforzar la base de operaciones del Comando de Asistencia Militar que se encontraba cercada. El 1 de febrero se envía las compañías F y H del 2° Batallón/ 5° Regimiento de Infantería a Hue, siendo las primeras unidades de los Marines que comienza a llegar a la ciudad. 

 

Los norteamericanos tenían las siguientes unidades dentro de la ciudad para el 3 de febrero: 

Arrow Las compañías F, G y H del 2° batallón / 5° Regimiento de infantería Marina 
Arrow La compañía A y el pelotón de mando del 1° batallón / 1° Regimiento de infantería de Marina 
Arrow El 3° Batallón /3° Regimiento de Infantería de Marina suportado por varias escuadrones de transporte usando 4 camiones blindados armados con ametralladoras pesadas calibre 50 perteneciente a un batallón de artillería. 

Esta unidades estaban al mando del coronel Stanley Hughes quien recientemente había llegado a la cuidad desde Phu Bai y tenia ordenes de reconquistar Hue. 

Contra-ofensiva norteamericana 
El coronel Hughes ordena un ataque para tratar de enlazar una vez más con las tropas sur vietnamitas en la ciudad intramuros. El ataque fue iniciado en la tarde del 3 de febrero por el 2° batallón/ 5° Regimiento, esta unidad no llega ni siquiera a alcanzar sus objetivos intermedios durante su primer intento. Al día siguiente, la compañía H logra ocupar el edificio de Salud Pública y comienza apoyar el avance de las otras unidades. La compañía F se vio en graves aprietos al tratar de ocupar el edificio de la Tesorería, cuando fue emboscada por los norvietnamitas. Desesperado, el mayor Ralph Salvati, sub comandante de la compañía, toma varios cartuchos de gas anti motines y logra lanzarlos al edificio de la Tesorería desde el edificio del enfrente. Los norvienamitas deciden abandonar el edificio ante los efectos de los gases. De esta forma la compañía F logra alcanzar su objetivo. 

Luego los norteamericanos continúan edificio por edificio a todo lo largo de la calle Le Loi. Los edificios de la Biblioteca Pública, el Departamento de Electricidad y de Administración del gobierno local fueron tomados por los norteamericanos en asaltos urbanos y combates que duraron más de una semana. 

Para el 11 de febrero, la compañía F había asegurado un complejo de apartamento al oeste de la ciudad. Esta acción ponía a los norteamericanos en posición de moverse al sur y enlazar con los sur vietnamitas. 

 

Al mismo tiempo que se ejecuto estos ataques durante la semana, el 4 de febrero elementos del 1° Batallón / 1° Regimiento al mando del coronel Gravel comienza su ofensiva. Su primer objetivo era la Escuela Santa Juana de Arco, apenas 100 metros de la Base del Comando de Asistencia. Los infantes norteamericanos usando lanza-cohetes M72 LAW y cargas explosivas C4 logran penetrar las paredes de los edificios y verjas de concreto de la escuela, ocupando la misma después de una fuerte resistencia del enemigo. En la tarde reciben refuerzos que habían llegado en la zona ese mismo día procedente de Quan Tri. Al día siguiente los infantes de marina comenzaron a avanzar casa por casa y entre los campos de arroz bajo una fuerte resistencia de los norvietnamitas. Los norteamericanos se valieron de un tanque M48 para poner fuera de servicio un cañón de 90mm en uno de los focos de resistencia. De esta manera los norteamericanos logran ganar 75 metros en el frente de su base de operaciones. 

Los infantes de marinas norteamericanos literalmente combatieron casa por casa, calle por calle, y pudiendo consolidar un perímetro defensivo cuando ambos batallones logran enlazar ocupando el sur de la ciudad para el 10 de febrero. 

En el norte de la ciudad, durante todo este tiempo, los soldados del 1CEVS tuvieron graves problemas en recuperar la ciudad intramuros. Finalmente para el 9 de febrero apenas un día ante que las fuerzas norteamericanas aseguraran la parte sur de la ciudad, el general Troung logra pedir ayuda inmediata a los norteamericanos en Phu Bai. Al día siguiente, el 1° Batallón /5° Regimiento de Infantería de Marina es despachado en un largo convoy hacia la ciudad de Hue. 

Los norteamericanos habían ideado un plan ofensivo para maniobrar sus fuerzas para tratar de atrapar al enemigo de espalda al río Perfume. 

En la noche del 10 de febrero el 1° Batallón/5° Regimiento de infantería de Marina y un pelotón de tanques M-48 logran desembarcar en lanchas de desembarco hasta el otro lado del río Perfume en Bao Vinh Quay. El desembarco no es destetado por los norvietnamitas. Este batallón llega avanzar hasta el mismo destacamento del Estado Mayor del general Troung. 

A las 8 de la mañana del 13 de febrero, el 1° Batallón/5° Regimiento lanza su ataque a recuperar el noreste de la ciudad intramuros. Inmediatamente iniciado el ataque son recibidos por una fuerte resistencia del enemigo usando fuego pesado de ametralladora, morteros y cohetes B-40, obligando a los Marines a usar sus reservas y posteriormente a retirarse a la línea de avance para reorganizarse. 

El 15 de febrero temprano en la mañana, la artillería pesada de los Marines abre fuego en las posiciones enemigas dentro de la ciudad intramuros; seguido por ataques aéreos de los aviones F-4 Phantom. El efecto fue inmediato, los Marines consiguen avanzar y conquistar los objetivos planeados por dos días consecutivos, pero a costa de graves bajas. 

 

El 17 de febrero, los infantes norteamericanos son ordenados a tomar un descanso; sus suministros de municiones y comida estaban en un bajo nivel. Esto provoca que se pierda la iniciativa ganada en los dos últimos días. La moral de los infantes del 1° Batallón/5° Regimiento también estaba sufriendo, en esta circunstancia se decide cambiar la estrategia para hacer ataque nocturno. La noche del 20 de febrero, los infantes norteamericanos lanzan su ofensiva logrando sorprender al enemigo en tal forma que logran asegurar el noreste de la ciudad intramuros al amanecer del 21. 

El último bastión de los norvietnamitas en la ciudad era la zona amurallada al sureste de la ciudad intramuros. Los infantes norteamericanos inician el avance (reforzados por tres tanques M48) para reconquistar esa zona el 22 de febrero después de intensos combates urbanos. Para las 1300 horas se había logrado la conquista de todos los objetivos, siguiendo el día siguiente el avance hacia el Palacio Imperial. El 24 de febrero, cuando los norteamericanos habían rodeado los últimos elementos del enemigo dentro del área del Palacio Imperial y estaban listo para iniciar el avance final, las autoridades del gobierno de Vietnam del Sur se opusieron a que la capital imperial sea conquistada por unidades norteamericanas. Los soldados norteamericanos se limitaron a observar como la compañía Hoc Bao (Pantera Negra) reforzada por el 2° Batallón /3° Regimiento de Infantería del Ejercito de Vietnam de Sur asaltaban la ciudad imperial y después de intenso combate, esta fue liberada de manos de los comunistas. 

Conclusiones 
El éxito de la Infantería de Marina en la reconquista de la ciudad de Hue fue el resultado del uso del poder de fuego disuasivo y aplastante sin consideración a la preservación de las edificaciones de la ciudad misma. Se uso todo el arsenal disponible como una efectiva respuesta a la resistencia de las tropas norvietnamitas. Muchos de estos soldados escaparon de una aniquilación total internándose en la jungla cercada a la ciudad. La ofensiva Tet fracaso y termina con la destrucción del grupo guerrillero VietCong. A partir de entonces Vietnam del Norte decide en usar sus fuerzas regulares en un 100% para seguir la guerra. 

Se tomo 25 días de intensos y sangrientos combates impidiendo al enemigo controlar una ciudad que significaba el centro cultural, político y de transportación de Vietnam del Sur. 

Recursos usados 
Este articulo fue un resume del original aparecido en la revista de infantería del Ejercito de los Estados Unidos, INFANTRY edición de Julio-Agosto de 1995. paginas 21-26.Autor del mismo John E. Teller. 


Fuerzas Militares Dominicanas




domingo, 13 de marzo de 2016

Guerra de Vietnam: Reconstrucción de una Batalla Aérea

10 de Mayo de 1972: Reconstrucción de una Batalla Aérea
Por Tom Cooper -
ACIG


Temprano en la mañana del 10 de Mayo de 1972 EE.UU inició los primeros grandes ataques aéreos contra Vietnam del Norte en lo que se convirtió en la Operación Linebacker II.

Estos ataques causaron diversos grandes choques entre interceptores americanos y norvietnamitas durante la Guerra del Vietnam. El primer ataque en ese día fue lanzado por los portaviones USS Constellation, USS Coral Sea y USS Kitty Hawk contra blancos en el área de Haiphong a las 08:00 AM.

La cacería de MiGs a lo largo de la pista de Kep
El primer ataque contra Vietnam del Norte el 10 de Mayo de 1972 fue lanzados desde tres portaviones americanos, los cuales operaban en el área del Golfo de Tonking, a saber, el USS Coral Sea CV-43, USS Kitty Hawk CV-63 y el USS Constellation CV-64. El Constellation, siendo el más lejano al sur de la „Yankee Station", comenzó lanzando alrededor de 07:30 AM, Coral Sea le siguió unos 20 minutos después, y diez minutos después el Kitty Hawk.

Lo primero de la fuerza principal en ser lanzado fueron los aviones tanqueros, el EKA-3Bs y los KA-6D, los cuales treparon a 15.000 pies y circundaban sus naves madre. Más cercanos a la costa vietnamita, un arreglo entero de otras aeronaves estaban ya en el aire, incluyendo un E-2Bs cada uno desde el Constellation y Kitty Hawk, un RC-135M desde Okinawa, un U-2 desde Tailandia y un viejo EC-121D „Disco", avión de radar aerotransportado de la 552da Ala de Alerta y Control Aerotransportado desde Korat en Tailandia. Desde Da Nang en Vietnam del Sur vino un EP-3B Orion SIGINT-avión de reconocimiento de VQ-1. Excepto por el U-2 que volaba muy alto, y en solitario, todo las otras aviones iban a trabajar como un equipo con el crucero Chicago, en cual navegaba el Golfo de Tonking. El Chicago fue designado como barco PIRAZ (Positive Identificación Radar Advisory Zone) y su centro de información de combate iba a mantener el seguimiento de los movimientos enemigos usando datos desde todas las fuentes disponibles, usando el nombre código „Red Crown". Los propios radares de las y los de los aviones radarizados iban a proveer algunas imágenes, pero debido a la interferencia terrestre tenían sólo limitada capacidad de seguir aviones volando bajo sobre tierra. Sin embargo, para salvaguardar la confidencialidad de las fuentes, toda información pasada por los canales de comunicaciones normales iba a sonar como si fuese obtenida únicamente por los propios radares del Chicago.

Casi media hora pasó entre el primero lanzamiento de aeronaves desde el USS Constellation antes que el último avión se unió a la formación de ataque: en total, seis A-6 Intruders, 12 A-7 Corsairs, 13 F-4 Phantoms y una aeronave de reconocimiento RA-5C Vigilant comenzaron. Cerca de las 08:00 AM el paquete de ataque del Constellation fijó un curso hacia Haiphong, subiendo el Golfo de Tonking. Las formaciones de los otros dos portaviones se hicieron una línea detrás del primero en intervalos de diez minutos. Los norvietnamitas estaban bien preparados y ciertamente sabían que los aviones estaban viniendo. No sólo que el ensamblaje de las formaciones de la USN y el vuelo hacia Haiphong tuvo lugar en un lugar abierto y pleno de radares de alerta temprana a lo largo de la costa, sino del mismo modo por el barco soviético de inteligencia Kursograf navegaba en la vecindad.

Inicialmente, dos A-7 Corsairs de la sección Iron Hand, cada uno armado con dos Shrikes y seis CBUs, atacaron varios sitios SAM cerca de Haiphong, causando que todos ellos apagaran sus radares. El resto de los bombarderos fueron entonces capaces de lanzar sus bombas a los blancos sin ninguna interferencia, y finalmente ambos Corsairs de la Iron Hand lanzaron sus CBUs en el aeropuerto de Kien. La última de las aeronaves del Constellation en pasar a través del área del blanco fue un RA-5C Vigilante tomando las fotos post-ataque, y dos Phantoms de escolta, todos los cuales enfrentaron una feroz AAA y del mismo modo varios SAMs.

Al mismo tiempo, diez millas al oeste de Haiphong, el Tte. Austin Hawkins lideraba un par de Phantoms del VF-92 en patrulla a 14.000 pies. Hicieron varias barridas de radar buscando MiGs, pero parecía que ninguna iba a aparecer a pelear. Muy pronto, los bombarderos del Constellation dejaron la costa cuando el USS Chicago apareció: „Este es Red Crown en Guardia. Bandidos. Blanco cero-tres-cinco para veintitrés, altitud desconocido, tiempo cuatro-seis. Fuera."

Parecía que la SRVAF fue de hecho sorprendida por el ataque de la mañana de la USN y sólo alrededor de 08:30 AM estaba el 921 FR listo para lanzar cuatro MiG-21s desde la BAM Kep, a fin de interceptar las formaciones que comenzaron desde el Kitty Hawk y Coral Sea. Sin embargo, Austin Hawkins, quien estaba por terminar su período de servicio sin ningún encuentro con MiGs exitoso, planeó que si hubiera algún MiGs sobre el aeropuerto Kep, volaría hasta allí y combatiría a alguno de ellos. Tales salidas no autorizadas estaban estrictamente prohibidas, y su WSO el Tte. Charles Tinker tuvo que prometer no divulgar su plan a nadie. Siguiendo la llamada de MiGs desde Red Crown, Hawkins aceleró a 600 nudos y enfiló tierra adentro. Su alero, Curt Dosé, lo siguió. Los dos Phantoms arribaron sobre Kep sin ningún problema y aparentemente no siendo captados por quienes estaban en tierra: las defensas permaneció en silencio. Dosé estaba a la izquierda, más cercano a la pista, y mirando hacia abajo notó dos MiG-21s plateados en la pista de carreteo, al lado la pista. Rastreó en el cielo hace asegurarse que ninguno de sus camaradas estuviese ya en el aire y - mientras ponderaba que hacer después- su WSO, el Tte. Jim McDevitt, avisó que los MiGs estaba acelerando en la pista en la dirección opuesta. Parece, a saber, que uno de las aeronaves americanas de SIGINT que orbitaba sobre los Golfo de Tonking registró emisiones de de transponders IFF de cazas vietnamitas, antes incluso que estas comenzaran.

Dosé se hizo cargo, se desplazó lateralmente y aumentó a supersónico en el descenso, finalizando justo al final de la pista. Intentó posicionarse detrás de los MiGs. Afuera de su campo de visión, observó con visión lateral la frenética actividad alrededor de MiGs en las tiendas camufladas a su derecha, como hombres de mantenimiento se escondían para cubrirse ó se tiraban al piso. El piloto del Phantom cambió su intención hacia el frente y vio como los MiGs despegaban del suelo. Los interceptores vietnamitas eran volados por Dang Ngoc Ngu y Nguyen Van Ngai. Apenas despegaron cuando sus torre les advirtió de los Phantoms detrás. Ambos soltaron sus tanques de combustible y comenzó a virar fuertemente hacia la izquierda, yéndose entre las colinas y a través de los valles. Dosé adquirió al alero y disparó un Sidewinder: „Parecía grande hasta que llegó al MiG, entonces voló derecho a través del ala del jet y detonó en el otro lado." El MiG había estado girando demasiado agudamente para que la espoleta de proximidad del misil detonara en el momento justo para un derribo. Imperturbable, Dosé lanzó otro misil, y este impactó la cola del MiG-21, golpeando los despojos con el suelo.

Ngu permaneció solo ahora, sin embargo, continuó su viraje a bajo nivel, engañando cualquier intento de dos pilotos de Phantom de abrir fuego sobre ellos. Mientras tanto, otros dos MiG-21s, volados por Le Thanh Dao y Vu Duc Hop, comenzaron e intentaron alcanzar a Hawkins y Dosé, pero Hawkins los notó mientras giraba en un barril invertido detrás del primer MiG y ordenó una rápida ruptura hacia la derecha. Durante el viraje, ambas tripulaciones de Phantom notaron que estaban en más peligro de lo que pensaban: el cielo alrededor de ellos era oscuro con detonaciones de las ráfagas de AAA y un SAM fue lanzado contra ellos, pero pasó de largo. Los Phantoms aceleraron a supersónicos y se alejaron hacia la costa. Sin embargo, habiendo sobrevivido a cinco intentos o reales ataques de Sidewinder, Dang Ngoc Ngu - inicialmente perseguido por Hawkins y Dosé - ahora viró su MiG-21MF alrededor de ellos y les dio persecución. Hawkins comentó: „En esos tiempos, teníamos noticias fuertes de inteligencia que el MiG-21 no podía acelerar a más de Mach 1.05 debajo de los cinco mil pies. Estábamos haciendo Mach 1.15 en combate abierto, sintiéndonos demasiado confiados a medida que nos dirigíamos hacia la costa." Dosé continuó: „Entonces un MiG-21 apareció desde atrás, subiendo rápido. Lo hizo ver como si lo hiciese sin ningún esfuerzo. Cuando ví al MiG estaba cerca de tres cuartos de milla detrás de Hawkins. Lo llamé para que hiciera un rápido giro sobre su mismo eje." Cuando los Phantoms comenzaron a girar Ngu disparó un misil desde una distancia de 1.200 metros a Hawkins. Sin embargo, Hawkins estaba en giro horizontal a altos G y el Atoll, el cual estaba inicialmente bien guiado, siguió volando derecho. Luego de atacar, Ngu viró fuerte hacia la derecha y volvió a su base, reclamando a un Phantom como derribado.

Los cazas de la USAF y la USN encontraron la muy mejorada versión MiG-21MF el 10 de Mayo de 1972 por primera vez en combate. La buena velocidad de este caza a bajo niveles fue una sorpresa considerable. Este MiG-21MF estaba en servicio con el 921st Sao Do en ese momento. La aeronave iba a servir durante la Operación Linebacker II, en Diciembre de 1972, y se dice que fue pilotada por Phanm Tuan, cuando reclamó un derribo contra un B-52D de la USAF, el 27 de Diciembre. Este derribo nunca fue confirmado, sin embargo, dado que la USAF nunca perdió un B-52 ese día. De todos modos, el avión fue posteriormente visto mostrando ocho marcas de derribos, aparentemente un signo del número de reclamos por varios pilotos vietnamitas que lo volaron. Pham Tuan, por otro lado, se iba a convertir en el primer vietnamita en el espacio. (dibujo artístico por Tom Cooper)

Luego de tomar combustible del tanquero EKA-3B que esperaba en el aire, Dosé y Hawkins alcanzaron el Constellation como los últimos de todo el paquete de ataque. Para delicia de aquellos en cubierta, Dosé realizó un viraje sobre su propio eje en señal de victoria, entonces hizo una amplia órbita y aterrizó. Mientras la tripulación de cubierta del USS Constellation y los pilotos de VF-92 y VF-96 lo felicitaban, el Cdr. Gus Eggert, Comandante de Ala Aérea 8, estaba exultante. Hawkins realmente desobedeció una orden, dejó al paquete de ataque sin escolta y fue „rodando" por MiGs. Durante su misión posterior de ese día, ambos pilotos de Phantom fueron castigados por permanecer „atados" como escoltas de A-7 del Iron Hand. Su comandante les dijo que no volvieran para nada si no volvían junto con "sus" Corsairs.

Oysters en lucha cuerpo a cuerpo
Apenas una hora después no menos de 84 Phantoms y cinco F-105Gs de la USAF, apoyados por 20 tanqueros KC-135 y un grupo SAR de tres helicópteros, cuatro A-1s y cuatro Phantoms, se acercaron a Vietnam del Norte cruzando la región norte de Tailandia y Laos.

El exacto OrBat de la USAF para esa mañana era la siguiente:

- RC-135M en órbita sobre Laos
- U-2 en órbita sobre Laos
- "Disco", 1 EC-121D del 5523nd AWCW en órbita sobre Laos
- EP-3B del VQ-1 (unidad de la USN) en órbita sobre el Golfo de Tonking
- 2 E-2Bs del USS Kitty Hawk y USS Constellation, en órbita sobre Golfo de Tonking

- USS Chicago, crucero de la USN, fue designado nave PIRAZ ("Positive Identification Radar Advisory Zone")

Reconocimiento climático
- 1 RF-4C del 14to TRS/432do TRW

Apoyo previo al atraque en el área del blanco, TOT 09:45hrs
- Vuelo Oyster, 4 F-4D (con Combat Tree) del 555th TFS/432nd TRW, liderado por My. Robert Locher
- Vuelo Balter, 4 F-4D (con Combat Tree) del 13th TFS/432nd TRW, liderado por
- Vuelos Cowsip y Valent, total de 4 EB-66Es del 42nd TEWS/388th TFW, perturbadores de larga distancia
- Vuelo Fletch, 5 F-105Gs del 17to TFS/388th TFW (5to avión aerotransportado de reserva)

Bombarderos de chaff
- Vuelo Dingus, 4 F-4Ds del 433rd TFS, liderado por My. Rober Blake
- Vuelo Hitest, 4 F-4Ds del 435th TFS, liderado por My. Phillip Mentesana

Fuerza de Ataque del Puente Paul Doumer, TOT 10:00hrs
- Vuelo Goatee, 4 F-4D del 435th TFS/8th TFW, liderado por el Cnel. Carl Miller, equipado con GBU-8s
- Vuelo Napkin, 4 F-4Ds del 433rd TFS/8th TFW, liderado por Cnel. Richard Horne, equipada con GBU-10s
- Vuelo Biloxi, 4 F-4Ds del 25th TFS/8th TFW, liderado por Cap. Lynn High, equipada con GBU-10s
- Vuelo Jingle, 4 F-4Es del 433rd TFS/8th TFW, liderado por Tte.Cnel. Richard Hilton, equipada con GBU-10s
- Vuelo Harlow, 4 F-4Es del 336th/432nd TRW, escolta de ataque
- Vuelo Galore, 5 F-105Gs del 17th TFS/388th TFW, supresión de defensa Iron Hand (5to avión aerotransportado en reserva)

Fuerza de Ataque a la Estación de Ferrocarril de Yen Vien, TOT 10:05hrs
- Vuelo Gopher, 4 F-4Ds del 25th TFS/8th TFW, liderado por My. Albert Munsch, equipados con Mk.82s
- Vuelo Icebag, 4 F-4Es del 334th TFS/8th TFW, liderado por Tte.Cnel. Dumitru Tokanel, equipada con Mk.82s
- Vuelo Bowleg, 4 F-4Es del 432nd TRW, escolta para los Vuelos Icebag y Gopher
- Vuelo Gigolo, 4 F-4Ds 25th TFS/8th TFW, liderado por My. Lawrence Irwing, equipada con Mk.82s
- Vuelo Bertha, 4 F-4Es del 336th TFS/8th TFW, liderado por Tte.Cnel. Daniel Blake, equipada con Mk.82s
- Vuelo Creek, 4 F-4Es del 432nd TRW, escolta para los Vuelos Bertha y Gigolo
- Vuelo Calgon, 5 F-105Gs del 561st/388th TFW, supresión de defensas Iron Hand (5to avión aerotransportado en reserva)

Reconocimiento Post Ataque
- Vuelo Cousin, 2 RF-4C del 14th TRS/432nd TRW

Búsqueda y Rescate
- King 21, HC-130 del 3rd ARRG/56th SOW
- Vuelo Jolly Green, 2 HH-53Bs del 40th ARRS/56th SOW
- Vuelo Sandy, 4 A-1 del 1era SOS/56th SOW
- Vuelo Brenda, 4 F-4E del 432nd TRW

Tanqueros (ó "Apoyo de reaprovisionamiento aéreo de combustible" en el lenguaje oficial de la USAF)
- 20 KC-135s del U-Tapao y Takhli
- Vuelo Dogear, 4 F-4Es del 432nd TRW


Un típico F-4D del 8TFW "Wolfpack", armado con LGBs GBU-10, como en la misión del 10 de Mayo de 1972. (Foto: USAF)

La vanguardia de esta fuerza de ataque comprendía ocho F-4D Phantoms, armado para combate aire-aire, los vuelos Oyster y Balter, cuya principal tarea era hacer patrulla área de combate alrededor de aeropuertos norvietnamitas conocidos e interceptar cualquier MiGs que intentara atacar a la parte principal de la formación americana. La operación entera estaba cercanamente controlada por un avión de piquete de radar EC-121, el cual operaba sobre Laos, y el crucero USS Chicago, en camino en el Golfo de Tonking y operando bajo el signo de llamado Red Crown.

Ya durante el reaprovisionamiento aéreo de combustible sobre Tailandia el momento fundamental del barrido de cazas inicial habían sido malditas. Balter 2 tuvo problemas eléctricos, Balter 3 fue incapaz de recargar; ambos tuvieron que retornar a Udorn. Oyster 4, (volado por el Tte. Feezel y el Capt. Pettit) sufrió una falla de radar pero su tripulación decidió continuar la misión. Balter 1 y 4 se unió al grupo como un elemento y continuaron al noreste, como lo hicieron las cuatro aeronaves del vuelo Oyster. La barrida de cazas había sido divisada por el Mayor Bob Lodge, el líder de vuelo Oyster, un experimentado táctico de lucha aérea con dos derribos de MiGs en su crédito. Estos dos vuelos de Phantoms iban a establecer una patrulla de barrera al noroeste de Hanoi, el vuelo de Oyster a bajo altitud, descendiendo desde 3.000 a 1.000 pies a medida que ellos se movían hacia el norte, y el vuelo de Balter detrás de él a 22.000 pies a plena vista del enemigo. Cualquier MiG moviéndose contra el vuelo Balter volaría sobre los aviones del vuelo Oyster esperando en emboscada.

El boxeo de sombras comenzó a las 09:42 AM, cuando cazas norvietnamitas entraron en acción, habiendo despegados desde sus hangares camuflados para rodar en la pista. Dos minutos después, de acuerdo a los vietnamitas y a publicaciones de Istvan Toperczer, dos MiG-21s del 921 FR despegaron desde Noi Bai, girando hacia Tuyen Quang para despistar a los americanos: de acuerdo a todos los reportes americanos acerca de la siguiente batalla aérea actuaron realmente cuatro MiG-21s. Al mismo tiempo cuatro J-6s del 1er vuelo (#1 Nguyen Ngoc Tiep, #2 Nguyen Hong Son, #3 Pham Hung Son y #4 Nguyen Duc Tiem) del 925 FR despegaron también. Desconocido tanto para Red Crown ó para los tripulantes de los cazas americanos, los MiG-21s viraron derecho hacia el vuelo Oyster - a su vez cubiertos por debajo de los cuatro J-6s, los cuales obviamente habían dejado a sus transponders IFF en inactivo. Ambos lados habían preparado una emboscada para el otro, y ninguno de los dos sabían acerco de esto.

Inmediatamente Red Crown informó al vuelo de Oyster: „Múltiples bandidos en su área. Tengo un Bandido a tres-cuatro-cero a veinticuatro. El más cercano Bandido I que tengo está a cero-dos-dos en dieciséis". Corriendo a 15.000 pies los MiG-21s se acercaron rápidamente, uniéndose con cuatro J-6s en el proceso, y el vuelo Balter se enfiló hacia Oyster para proveer de cobertura aérea. Lodge viró su vuelo para encontrar a los MiGs cercanamente de frente, liberándose de sus sus externo tanques y armando AIM-7 Sparrows (excepto Feezel, cuyo radar falló). Luego de cruzar el río Rojo al sur de Yen Bai el My. Lodge ordenó al vuelo Oyster trepar hacia los MIGs. Los cuatro Phantoms fueron divididos en dos elementos de dos aeronaves. Lodge preparó el ataque al MIG líder y le dijo al Capt. Ritchie y su WSO, el Capt. DeBellevue, el líder del segundo elemento del vuelo Oyster, a atacar al tercer MIG.

Los radares fueron encendidos y a las 13 millas náuticas (24km) una luz de advertencia en la cabina del Oyster 1 parpadeó, indicando que la aeronave hostil estaba dentro del alcance. En el Oyster 3 Chuck DeBellevue tomó la transmisión de IFF del MiG en su equipo Combat Tree e informó a su piloto que tenía una identificación positiva hostil en los aviones en el frente. Instrucciones añadidas en Oyster 1 y 2 le siguieron, a medida que los pilotos navegantes fijaron en sus radares e hicieron el cambio final para encabezar el ataque. El error permisible de maniobra en la pantalla de radar comenzó a contraerse y a 8 millas náuticas (13km) Lodge lanzó su primer Sparrow al elemento líder de los MiGs.
 
Los My. Robert Lodge y My. Roger Locher en el cockpit de sus F-4D, vistos antes en 1972: el equipo tenía ya dos derribos de MiG a su crédito cuando chocaron con misteriosos MiG-21s en la mañana del 10 de Mayo de 1972. Debajo está el F-4D 65-0784 que volaron en esa fatídica mañana. (Foto: USAF; Dibujo artístico por Tom Cooper)



Siguiendo el rastro de la pluma del humo de blanco, aceleró alejándose hacia el frente y comenzó a reptear buscando hacia arriba en un amplio ángulo, pero detonó cuando su motor quemó todo su combustible. Con el alcance ahora bajado a 6 millas náuticas (10km) el Mayor Lodge disparó un segundo Sparrow el cual lanzó exitosamente y siguió hacia arriba a un ángulo de 20 grados. Dejó una estela y entonces vino el flash de la detonación. Unos pocos segundos después un MiG-21 caía del cielo, dejando una estela de fuego y sin su ala izquierda. El Tte. John Markle en Oyster 2 del mismo modo disparó un par de Sparrows y su segundo misil comenzó a rastrear hacia arriba y ligeramente a la derecha. A medida que Markle observaba, el gran misil siguió derecho hacia el avión norvietnamita, causando otra explosión amarilla.

Como parece, el segundo Sparrow disparado por el Mayor Lodge impacto al MiG-21 #2, mientras el segundo Sparrow disparado por el Tte. Markle destruyó tanto al MiG-21 #3, ó al J-6 de Nguyen Hong Son, los cuales se sabe que fueron impactados por misiles americanos alrededor de ese tiempo y eyectados pero después murieron por las heridas.

En este punto, los dos norvietnamitas remanentes - el MiG-21s #1 y #4 - aparecieron sobre encima de Oysters 01 y 02, el líder MiG-21, identificado claramente por el My. Roger Locher, RIO del Phantom líder del Oyster, como pintado con un serial azul "53" y teniendo un adorno azul alrededor del cockpit - cercanamente erró la colisión con el líder de Oyster. El Mayor Lodge instintivamente viró fuerte hacia la derecha en un loop de mitad vuelta completa el cual lo llevó apenas a unos 200 pies (60m) detrás del MiG #4. Lodge estaba ahora demasiado cerca para un ataque de misil, y su Phantom no estaba equipado con cañones. Pero hizo más lento su giro y la distancia hacia el caza enemigo se amplió. El combate estaba yendo bien para la sección de vuelo Oyster cuando, repentinamente, las tortilla se dio vuelta. Aumentando desde abajo aparecieron los J-6s. A saber, los pilotos del vuelo Oyster identificaron sólo cuatro cazas norvietnamitas, mientras había seis - ó, más probablemente - ocho de ellos. Después de los primeros dos MiG-21s - ó sus #4 - fuesen derribados, otro J-6s del 1er vuelo de la 925 FR regresaron y Pham Hung Son, seguido cercanamente por Nguyen Duc Tiem, se pusieron detrás del F-4 de Lodge dado que Markle, volando desde la izquierda al lado derecho de su líder y sin posición para combatir al vietnamita, le gritó una advertencia: „OK, hay un Bandido...tienes un Bandido en tus diez en punto, Bob, nivel!"


El misterioso MiG: este es una reconstrucción del MiG-21 #2, claramente visto por el My. Roger Locher desde una distancia de apenas 100 metros cuando casi colisionó con Oyster 1 durante el enfrentamiento en la mañana del 10 de Mayo de 1972. En los momentos que siguieron, el My. Lodge viró detrás de este MiG en un intento para derribarlo, a su vez exponiendo la cola de su aeronave a cuatro J-6s que se estaban aproximándose desde el otro lado. El My. Lodge no sobrevivió a la misión para contar la historia, pero en una entrevista para el reporte Red Baron, el My. Locher recordó que ese MiG mostraba un serial azul 53 y tenía su cockpit adornado en azul. Mientras el último detalle es excepcionalmente inusual - entonces, no hay evidencia fotográfica de ningún MiG-21s de ninguna fuerza aérea siendo jamás pintado de esta manera - el serial era probablemente aplicado en esta manera, claramente indicando el origen de la aeronave: la URSS. Si el piloto era soviético permanece no aclarado. Seguramente suficiente, un investigación más cercana sobre de los reportes vietnamitas acerca de las batallas aéreas sobre Vietnam del Norte usualmente no mencionan ninguna clase de operaciones voladas por pilotos extranjeros. Para muchos observadores, este indicaba que no hubo pilotos extranjeros que hayan volado misiones para la fuerza aérea norvietnamita, excepto quizás uno ó dos. De hecho, sin embargo, en 2002 los norcoreanos abiertamente admitieron que sus pilotos volaron para la SRVAF en los 1960s. Un confirmación similar de los archivos de la URSS no ha aparecido aún. 

El Mayor Lodge pensó que el MiG-21 #4 en frente de él abrió la distancia lo suficiente para un disparo cercano y avisó: "¡Oyster uno en la mira!" disparando un Sparrow prontamente después. Pero, Pham Hung Son disparó del mismo modo y grandes municiones de sus tres grandes cañones de 30mm cortaron la brecha entre él y el Phantom de Lodge. El F-4 fue impactado, perdiendo velocidad, pero inicialmente su tripulación pensó que habían escapado con daños menores y ambos el piloto y el RIO estaban decepcionados por la pérdida de su AIM-7 mientras el MiG en frente de ellos se alejaba. Pham Hung Son se acercó y disparó otra vez, y a medida que más disparos impactaban su aeronave, el RIO de Lodge, el Capitán Roger Locher, se dio cuenta lo que pasaba. El motor derecho explotó y el Phantom terminó haciendo fuerte bríos hacia la derecha. Pronto toda la hidráulica estaba perdida.



Este F-6A del 925 Regimiento de Cazas SRVAF fue volado por Pham Hung Son en la mañana del 10 de Mayo de 1972, como el #3 del "1er Vuelo". Esta formación despegó desde la BA Noi Bai a las 0944: sólo un minuto después su sección trasera impacto al Oyster 1 y lo derribó. (dibujo artístico por Tom Cooper)

A medida que Locher se preparaba para dejar al Phantom que caía, el Capitán Steve Ritchie, volando como Oyster 3, había estado persiguiendo tanto al MiG-21 #1 ó al J-6 de Nguyen Duc Tiem los cuales continuaron casi en vuelo derecho. Faltándole el contacto visual y actuando por información de radar, Ritchie viró hacia la derecha en un viraje de hasta 4 o 5G. Ascendiendo hacia los 18.000 pies (5.500m) finalmente fijó su blanco casi a 10.000 pies (5.500m) de distancia hacia la izquierda. Se acercó hacia el viraje de su oponente, fijándolo en su radar a medida que se aproximaba. Desde una distancia de 6.000 pies (1.800m) Ritchie disparó en secuencia dos Sparrows, guiando a ambos. El primero pasó cerca debajo del blanco sin detonar, pero el segundo anotó un impacto directo. Desde su asiento trasero del Oyster 03, el Capitán DeBellevue fijó su mirada en un sucio y amarillo paracaídas del piloto vietnamita cuando pasaban al lado de MiG que caía.

Arriba y abajo: F-4D 66-7463, un Phantom II equipado con Combat Tree volada por el Capitáns Ritchie y DeBellevue como en el "Oyster 3" el 10 de Mayo de 1972. La aeronave es mostrada luego durante su carrera, con no menos de seis insignias de derribos aplicados y armados con AIM-9J Sidewinders: el 10 de Mayo portaba dos AIM-4Ds (cada uno en la estación interna de pilón interno bajo el ala), un pod de ECM ALQ-101 en la estación derecha debajo del ala y un pod de ECM ALQ-71 en la estación derecha debajo del ala. (Foto: USAF; Dibujo artístico por Tom Cooper)


Volando a 20.000 pies, dos Phantoms del vuelo Balter arribaron en tiempo para ver los momentos finales de la lucha, cuando el Phantom de Lodge es estrelló en la tierra como un meteoro. Debido al humo nadie vio la eyección del Capitán Locher: el My. Lodge decidió permanecer con la aeronave. Shockeados por la repentina pérdida de su líder, los sobrevivientes del vuelo Oyster aceleraron fuera del área. El primer gran choque del 10 de Mayo de 1972 estaba terminado, pero otros iban a ahora a empezar.

MiGs no advertidos
 Durante un posterior ataque contra la estación central de ferrocarriles en Hai Duong, entre 11:00 AM y 2:15 PM, el Ala Aérea del Constellation, compuesta de F-4s, A-6s y A-7s fue interceptado por un gran número de MiG-17s vietnamitas y una bien conocida serie de dogfights se desarrolló, en la cual los F-4Js del VF-96 derribaron a seis cazas enemigos. Tres de estos fueron derribados por el Tte. Randy Cunningham y su RIO Tte. (jg) William Driscoll, el cual entonces se convirtió en el primero de los ases americanos de la Guerra del Vietnam. Es ampliamente aceptado, que durante esta batalla cazas de la USN no sufrieron ninguna pérdidas frente a interceptores norvietnamitas. Pero examinando de cerca los trabajos del Dr. Istvan Toperczer y Jeffrey Ethell esto no puede ser confirmado. Al contrario.

A las 12:54 PM, el paquete de ataque de A-6s y A-7s arribó sobre Hai Duong, fallando en identificar al blanco durante el ingreso, virando alrededor del mismo y bombardeando en un segundo intento. Junto con los bombarderos, los F-4Js del VF-96 lanzaron sus Rockeyes sobre posiciones de la flak vietnamita, mientras los vietnamitas del mismo modo dispararon varios SAMs. Finalmente, aeronaves americanas comenzaron estaban saliendo del blanco, cuando los primeros cuatro MiG-17s del 923er Fighter Regiment aparecieron.

Sólo en ese momento Red Crown dio la primera brutal advertencia de MiGs aerotransportados, y este no se refería a aquellos que se aproximaban para combatir! Los MiGs, volados por Nguyen Van Tho (#1), Ta Dong Trung (#2), Nguyen Hang (#3) y otro piloto, partieron en dos pares. El #3 y #4 atacaron primero, y tomaron a Cunningham fuera de guardia, pero revirtió el puerto y ambos vietnamita se alinearon a él. Cunningham disparó un AIM-9 y le pegó al MiG volado por Nguyen Hang, el cual explotó en una bola de fuego (de acuerdo a registros vietnamitas, Hang se eyectó, pero fue muerto por fuego de cañón de 20mm de dos Phantoms; como se sabe, los Phantoms de la USN no estaban armados con ningún cañones ó cápsulas de cañones durante esta incursión). Segundos después otro MiG se puso detrás de Cunningham, el cual giró, tratando de invitar a su alero, el Tte. Brian Grant para derribar al vietnamita. Grant fue entonces advertido de otro MiG detrás de él y aceleró alejándose. Cunningham lo siguió y ambos Phantoms se alejaron del combate. Mientras tanto, el Cdr. Dwight Timm, XO del VF-96, estaba al noreste de esa área, cuando un MiG-21 - cercanamente seguido por otro MiG-17 - se puso debajo de su Phantom. Timm viró abiertamente, intentando un disparo de Sparrow, pero con tantos aviones volando alrededor, estaba momentáneamente más evitando no colisionar con nadie para luego si luchar.

"Showtime 100", el F-4J volada por el Tte. Cunningham y Tte.Jg. Driscoll el 10 de Mayo de 1972. La aeronave no sobrevivió a la misión. (Foto: USN) Debajo: Showtime 100 como apareció durante la crucial batalla del 10 de Mayo de 1972, ya con sus TERs liberados de CBUs Mk.7 Rockeye, pero aún con su tanque lanzable central puesto - y cuatro AIM-9Gs, tres de los cuales encontraron su marca en una cuestión de sólo pocos minutos! (Arte por Ivan Zajac)


Mientras los Phantoms intentaban desprenderse de los MiGs, el Cdr. Gus Eggert ordenó a los aviones de ataque salir hacia el sur, porque pese a los mejores esfuerzos de los cazas de escolta, el primer par de MiG-17s - Nguyen Van Tho y Ta Dong Trung - tuvieron éxito en agarrar a los Intruders y Corsairs. En próximos segundos, el Tte. Matt Connelly encontró a un A-7 perseguido por un MiG-17 de Dong Trung. Connelly del mismo modo intentó un disparo de Sparrow, pero su radar estaba imposible de usar, y tuvo que cambiar a Sidewinders, disparando uno al MiG detrás del Corsair. Van Tho viró fuertemente hacia el ataque y exitosamente evadió al misil, pero éste lo forzó a salir de la cola del A-7. Don Trung primero atacó al A-7 del Tte. George Goryanec, y entonces al Corsair del Tte. Al Junker. El Cdr. Fred Baldwin, líder del elemento Junker, vio a su alero en problemas y viró en un tonel a una posición de disparo detrás de un MiG-17. Pero, eso fue todo lo que pudo hacer; su Corsair no tenía Sidewinders (después de los ataques de esa mañana no había suficientes Sidewinders para armar a todos los Corsairs, por ello, la mayoría de ellos voló sin portar ninguno) y sus cañones 20mm estaban fuera de servicio operativo. Dong Trung no podía saber esto, sino que continuó la persecución de Junker, la que ahora se tornó de acuerdo a las instrucciones de Baldwin. Goryanec escuchaba los llamados de Baldwin y viraba hacia el MiG, atacándolo desde encima y obteniendo varios impactos cerca de la raíz alar. El MiG se niveló y regresó hacia la costa, aterrizando con seguridad en Kep, varios minutos después.

Mientras tanto, Van Tho se unió al grupo de MiG-17s adicionales del 923rd FR y a los F-4Js de VF-96, pero durante su ataque a uno de los Phantoms, apareció en frente del Tte. Matt Connelly, el cual viró para acercarse. Escuchando un buen tono del disparador del Sidewinder, Connelly se acercó, pero el MiG estaban aún en un fuerte giro y había una pequeña chance de un disparo exitoso. Si Van Tho held hubiese mantenido su giro hubiese escapado, pero repentinamente se abrió - probablemente porque estaban sin munición - y el rápido y elevado tiro de Connelly con un AIM-9 - casi a la distancia mínima - impactó al exhausto MiG volándolo por los aires. Nguyen Van Tho eyectó y aterrizó con seguridad con su paracaídas. Al mismo tiempo el ex-piloto de Blue Angels el Tte. Steve Shoemaker cargó su Phantom a 600 nudos a través del área del blanco desde norte hacia el sur, cuando un MiG-17 repentinamente apareció desplazándose por encima de él. El RIO de Shoemaker, el Tte. Keith Crenshaw, advirtió al piloto, y el Phantom aceleró hacia el sur, saliendo del área de batalla. Varios millas más allá, Shoemaker realizó un fuerte barrido antes de alinearse para otra ataque.

Randy Cunningham y Brian Grant estaban ahora también intentando evaluar la situación, entonces ambos Phantoms prontamente treparon a los 12.000 pies, y entonces viraron alrededor para atacar otra vez. Levantándose antes del picado, Cunningham casi colisionó con el F-4J del Cdr. Timm, el cual estaban en serios problemas: apenas a 300 pies detrás de él estaba un MiG-17, sin haber sido notado en ningún momento por Timm ó su RIO, 3.000 pies detrás había un MiG-17 que ya había disparado hacia él y 3.500 pies detrás estaba un MiG-21 en búsqueda.

Cunningham se alineó con el MiG-17 más cercano a Timm - el cual mantuvo su puerto abierto - y preparado para lanzar, cuando - de la nada - dos J-6s aparecieron y abrieron fuego a Cunningham. Los Phantom fácilmente evadieron sus disparos y entonces se realinearon con el MiG-17 cercano detrás a Timm, llamando al Comandante para revirtiera a estribor. La llamada tuvo el efecto deseado, y el Phantom se rápidamente se balanceó limpiando al más cercano MiG, entonces Cunningham le disparó un Sidewinder. El RIO de Timm, el Tte. Jim Fox, no sabía nada del MiG en las cercanías hasta luego del viraje. Entonces pudo fijar al caza enemigo a un lado un fijación de diversión y momentos después el misil le impacto en la cola. El MiG subió y bajó sin sentido y su piloto se eyectó. Los MiG-17 y MiG-21 vietnamitas remanentes fueron atacados por Brian Grant, cuando otro Phantom apareció, atacando al mismo blanco. ¡Grant tuvo que elevarse para evitar una colisión! Steve Shoemaker estaban haciendo una segunda carga a través de la arena de batalla, acercándose a los MiG-17 remanentes y disparando un Sidewinder desde una distancia mínima. El piloto del MiG obviamente lo advirtió e hizo un fuerte viraje, alejándose del F-4J de Timm.

Mientras tanto Matt Connelly se aproximó a otro MiG-17, el comenzó a virar. Connelly disparó un Sidewinder, el que explotó en un negro puff al lado del blanco. De repente la cola del caza norvietnamita se desprendió, el MiG viró hacia la izquierda y el piloto se eyectó. Al mismo tiempo, Brian Grant disparó otro Sidewinder al MiG previamente atacado por Steve Shoemaker, pero si bien el misil pareció guiarse apropiadamente, detonó bien detrás del blanco.

Mientras tanto, dos MiG-21PFM del 927th FR, volados por los experimentados pilotos Le Thanh Dao y Vu Duc Hop, despegaron y se acercaron a Hai Duong a una altitud de 10.000 pies. El control de tierra le informó que los americanos estaban volando a 35km desde Hai Duong a una altitud de 3.500 metros. Dao miró alrededor y notó un punto negro en frente de él. Ordenó a Hop desprenderse de sus tanques de combustible a medida que ponía la palanca de gases al mango. Pronto fue capaz de ver la estela del humo dejada por los Phantoms. Circulando el área de Hai Duong a unos 14.000 pies, el Cdr. Harry Blackburn y su alero permanecieron en el área del blanco bastante tiempo después que la última aeronave de ataque haya desaparecido hacia el sur. Sus Phantoms estaban - supuestamente - en posición de interceptar MiGs intentando entrar ó salir de la pelea, pero sus ambiciones de enfrentar al enemigo en un combate aéreo estaban cerca de llevarlo a una catástrofe. Steve Rudloff, el piloto trasero de Blackburn, hizo otra búsqueda por radar de MiGs pero aún no hallaba ninguno. „No había blancos presentes, por lo que fijé mi atención hacia afuera, para chequear la posición de nuestro alero y limpiar sus seis en punto siguiendo el cambio por supuesto. Estaba alto en nuestra posición ocho en punto, pero entre nuestra aeronave y la suya había diez ó quince explosiones de flak." Le Thanh Dao y Vu Duc Hop - ahora a sólo dos millas detrás del enemigo - creyendo que habían sido vistos por los F-4 cuando los F-4s se dividieron y uno de ellos hizo un giro hacia la izquierda. Vu Duc Hop aceleró y disparó sus primeros K-13 desde una distancia de 1.500 metros. Realmente, Rudloff llamó al otro Phantom intentando pedirles que inspeccionaran por un posible daño. „OK, estamos recibiendo algunos flak por aquí...." su palabras se enmarcaron en un corto griterío a medida que la antena de la radio UHF era volada a los cielos con el resto del estabilizador vertical: el K-13 encontró su marca, explotando sobre ó muy cerca de la cola del caza americano, ¡justo cuando Blackburn había iniciado un fuerte viraje a la izquierda para escapar de las detonaciones de la flak! La fuerza de la explosión sacudió al avión violentamente hacia la derecha e hizo saltar a Rudloff contra un lado de su cabina. Entonces el panel en el frente de él explotó en una masa de llamas, chispas y humo. Una mirada en los espejos retrovisores no le dio esperanzas; toda la sección trasera del avión estaba envuelta en llamas. Duc Hop estaba cerca de disparar un segundo misil cuando observó que el primer ataque dio en el blanco. Gritó en la radio: „Éxito!" Pero, muy probablemente, el segundo K-13 de Hop estaba ya en camino, entonces segundos después algo explotó en frente de Rudloff en un impresionante flash en el blanco. El daño a su mira ocurrió en la fracción de segundo antes que una acción refleja pudiera cerrar sus párpados. Entrecerró los ojos unas pocas veces pero todo permaneció negro. momentos después, Blackburn y Rudloff se eyectaron, y ambos fueron capturados por los norvietnamitas. Horas después - luego de que el shock terminara - Rudloff podría volver a ver otra vez. Willie Driscoll observó al Phantom caer: „Era como ser testigo de un accidente de auto tarde en la noche en una autopista. Era todo un traqueteo." Mientras tanto, Vu Duc Hop otro F-4 e, incluso si el fuego de la AAA era muy fuerte, quiso iniciar otro ataque. Le fue ordenado que aterrizara por su propia seguridad.

Sin importar el fuerte fuego de flak, el combate aéreo sobre Hai Duong seguía. Steve Shoemaker estaba en su tercera carga de alta velocidad a través del área del blanco, y se fue contra un MiG-17 hacia el sudoeste del „bola de lana". Los norvietnamitas nunca vieron al Phantom y volaban derecho, cuando Shoemaker disparó un Sidewinder. Luego de eso, el americano tuvo que levantar, dado que estaba demasiado cerca del piso. Perdió de vista a ambos el misil y el MiG. Ganó cierta altitud, entonces viró girando, y en tierra había una avión obviamente incendiándose, despidiendo un gruesa capa de humo denso y grisáceo. Mientras tanto, el Tte. Rod Dilworth, el alero de Blackburn, intentó evadir la flak: ambos él y Blackburn nunca vieron más MiGs, incluso cuando Dilworth pasó cercanamente bajo el MiG-21 de Le Thanh Dao. Dilworth estaba ahora en problemas, cuando una munición de 85 mm dañó uno de sus motores y tuvo que apagarlo. El Tte. Goryanec estaba aún en el área con su A-7, y vio al castigado Phantom. „El F-4 estaba cerca a unos mil pies por encima y cuatro millas en frente de mí, perdiendo combustible. Antes que pudiera unirme a ellos una sección de MiG-21s (Le Thanh Dao y Vu Duc Hop en su retorno a Kep) voló entre nosotros cerca de dos mil pies por encima, enfilando hacia Hai Duong. Creo que no nos vieron a nosotros porque de seguro no reaccionaron. Nos podrían haber derribado a ambos." Respirando con alivio, Goryanec se movió más cerca del Phantom e inspeccionó el daño. Después de cruzar la costa, Dilworth decidió deshacerse los sus misiles de su avión. Disparó los cuatro Sidewinders en secuencia sin dificultad. Pero los Sparrows estaban montados bajo el fuselaje y tenían que ser desprendidos, porque había peligro de encendieran al combustible que caía. Goryanec sabía que soltar los misiles podrían comportarse impredeciblemente, pero nada nada de lo que había oído lo había preparado para lo que siguió. El primer Sparrow chocó con la parte trasera de popa debajo del fuselaje, se meneó y cayó. Entonces el segundo vino, se meneó un poco y entonces comenzó a deslizarse a través debajo del ala del ala del Phantom. Goryanec iba a unos 50 pies por encima del Phantom y ligeramente a popa, ¡aún así el loco Sparrow pasó por toda el ala del Phantom, puso su nariz hacia arriba y le erró a al toma de aire del A-7 por unos pocos pies! „¡Este está loco! Evité los MiGs y la flak, y casi termino impactado cercanamente por un Sparrow desprendido!" dijo Goryanec, el cual posteriormente se abrió a una más respetable distancia y siguió al Phantom de vuelta al Constellation, donde Dilworth fue capaz de aterrizar con seguridad.

El Cdr. Gus Eggert estaba ahora llamando a todos sus Phantoms y Corsairs para desengancharse: „Showtimes y Pouncers, desengánchense y salgan de allí si pueden!" Pero, moviendo hacia el sur de Hai Duong, Randy Cunningham notó otro MiG en frente de él. Lo que siguió fue la batalla épica, en la cual ambos aviones se enfrentaron en cuatro series consecutivas de tijeras rodantes verticales, hasta que el mejor entrenamiento de Cunningham y la potencia de su confiable F-4J prevalecieron y el MiG picó alejándose para cometer un error fundamental de aumentar la distancia y presentar su cola. Los americanos hicieron algo concreto de esta oportunidad. Se abrió en curva siguiendo al avión enemigo, ubicó la mira de sus armas sobre él y exprimió con sus dedos el disparador. El Sidewinder detonó al lado la cola del MiG, el cual no estalló, sino que simplemente voló hacia la tierra. Por muchos años, historias corrieron explicando que el Tte. Cunningham derribó al más grande „as" vietnamita, el „Col. Tumb" ó „Toon". Sin embargo, durante su visita a Vietnam, el Dr. Toperczer no pudo encontrar registros acerca de un hombre con este nombre. Realmente, había muy pocos pilotos en la SRVAF, y se conocían cada otro muy bien desde el entrenamiento y también del servicio conjunto. Aún así, nadie recordaba a ningún „Col. Toon" ó „Tomb" (el nombre „Tomb" ni siquiera existe en la lengua vietnamita), y en 1972 había ningún piloto volando en la SRVAF con el rango de Coronel. También, si la SRVAF hubiese tenido un as con 13 derribos en su crédito, la propaganda norvietnamita ciertamente lo hubiera usado.

Mientras tanto, Cunningham se recuperó del picado, una vez más intentando acumular potencia de esta situación. A su izquierda había aún más MiG-17s, y había comenzado girando hacia ellos cuando una llamada de alerta lo hizo dudar: „Showtime enfile hacia uno-ocho-cero. Derecho!! Tienen un MiG detrás suyo!". El avisador era Matt Connelly, del mismo modo enfilando hacia la costa luego de un exitoso encuentro con cazas enemigos, quien enfatizó el punto lanzando un misil Sparrow sin guiado en la dirección general del MiG. Inicialmente Cunningham quedó extático por la acción de su colega, porque observó como el Sparrow estaba viniendo derecho hacia su avión. Pero, el misil pasó por detrás de su cola y pasó por encima del MiG, y sirvió su propósito de marcar al caza enemigo y lo alejó de Cunningham.

A las 1:06 PM, la batalla aérea sobre Hai Duong estaba terminada, pero aún, dos eventos adicionales le siguieron. Durante su vuelo hacia la costa, el Phantom de Cunningham fue fuertemente dañado por un SAM, y la tripulación fue forzada a eyectarse sobre los costa, para ser rescatada por helicópteros. El ala aérea del Coral Sea estaba ahora acercándose hacia Hanoi, y dos de sus Phantoms escoltas, volados por el Tte.Cdte. Chuck Schroeder y Tte. Ken Cannon, fueron advertidos por Red Crown, que MiGs estaban en la vecindad. Los Phantoms se acercaron y hallaron a un único MiG-17. Schroeder atacó primero, pero fue sobrepasado por maniobras del pequeño avión y tuvo que acelerar para alejarse, mientras Cannon picó desde encima, disparó un Sidewinder y abatió al MiG. Ese fue el último enfrentamiento aire-aire del día.

De todos modos, sería ciertamente interesante escuchar lo que le ocurrió al primer „asesino de MiGs" del día, a saber el Tte. Court Dosé- el cual fue castigado por escoltar a los A-7s - en la mismo la tarde. A las 3:15 PM Dosé y Hawkins escoltaron un par de A-7s del Iron Hand al norte de Hon Gai, cuando el RWR de Dosé mostró signos de un lanzamiento SAM desde el Oeste. Dosé informó al piloto de A-7, pero éste - a sólo 300 metros de distancia - le dijo que su equipamiento no mostraba tales señales. Como la suerte quiso, a la tarde el sol bajo en el cielo hacia el oeste, y sus rayos se difuminaron por un banco de niebla. Repentinamente, Dosé vio dos SAMs, „saliendo de la niebla a nuestras nueve en punto, acercándose a Mach 3." Roló su Phantom hacia atrás y picó intentando sobrepasar en maniobras a los misiles, pero las armas robot corrigieron hacia un nuevo curso de colisión. Dosé se fue hacia afuera e impuso una trepada a máximo G, mientras misiles reajustaban sus trayectorias y continuaron luego hacia el caza. Ahora, los SA-2s estaban demasiado cerca para tomar cualquier otra maniobra evasiva y se acercaban rápido: „Un misil pasó por la nariz, el otro vino sobre mi cabina. Parecía que me impactaría. Aquellos misiles tenían unas cabezas de guerra de 140 kilos, nos dejaron helados. Estaban tan cerca que podía ver las superficies de control moviéndose. Apreté mis dientas y esperé por la explosión. Los esperaba, muy tenso, listo para morir. Y siguieron de largo, ¡no nos tenían ubicados!"


Fuentes: 
- MODERN COMBAT AIRCRAFT: F-4, por Doug Richardson & Mike Spick, Salamander, 1983
- ONE DAY IN A LONG WAR, por Jeffrey Ethell y Alfred Price, Guild Publishing, 1989
- AIR WAR OVER NORTH VIET NAM, por Istvan Toperczer, Squadron/Signal Publicaciones
- MiG-19 in Vietnam, por Istvan Toperczer, WINGS OF FAME, Volume 11


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